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当日予約に特化してトラベルECサイトの新境地を開く「HotelTonight」

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もう数年前になるが、僕が米国出張をしたときのことだ。濃霧で飛行機が目的地の空港に着陸できず、隣の州の空港に着陸するという事態が起きてしまった。

予定はめちゃくちゃになってしまった。打ち合わせの予定をずらしてもらったはいいが、予定外に一泊しなければならなくなった。仕事のことで頭がいっぱいなのに...(T_T)。幸い、取引先の方が気を利かせて空港近くのホテルを予約してくれて事なきを得た。

それ以来、特に出張に関しては絶対に余裕のあるスケジュールを組むようにはしているのだが、あの日のようにやむなく日程を変更せざるを得ない場面は、突然やってくるものだ。そんな時の強い味方になってくれるのが、今回紹介する駆け込みホテル予約サイト「HotelTonight」だ。

2010年12月のロンチ以来、850万人のユーザーがアプリをダウンロードし、Twitterのフォロワーは4万人、Facebookのいいねは30万人、という人気ぶりで、2013年末までに合計で8000万ドル(約80億円)以上の投資を集めている

ロンチ当初は米国のみのサービスだったが、その後ヨーロッパ、カナダ、メキシコ、南米へと地域を拡大、現在は17カ国、250都市での利用が可能だ。提携ホテルも5000以上にのぼるという。

「当日予約」に特化したサイトを

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HotelTonightの創業者はSam Shank(以下シャンク)氏。同氏は旅行好きが高じて、トラベルサイトをこれまでに2度立ち上げてきた。

最初に立ち上げたのは「TravelPost.com」というサイト。旅行ブログのサイトとして2004年にスタートしたもので、ユーザーがどこへ旅行したかをオンラインのマップ上に示すことができるということで話題になった。Google Mapの登場で今でこそ当たり前の機能だが、当時は画期的なものだったのだ。

その後TravelPostはホテルのレビューサイトへと進化し、2006年にSideStepというトラベルメタサーチサイトに買収された。ちなみにその翌年には競合のKayakへと買収されている。

2008年にはDealBase.comという、ホテルの値段や値引率からどのディールが一番お買い得かを比較するサイトをロンチ。このサイトは今でも存続しており、シャンク氏も役員として名を連ねている。

これらのサイトは利益の面では成功といえるものだったが、シャンク氏はあまり満足していなかったという。いずれも似たようなサイトがあり、まだオリジナルなものを作れていないと思っていたからだ。

「『トラベル』という分野は、Eコマースの中でもとても大きいカテゴリだと思うんだ。その中でも特に『宿泊』はかなりの割合を占めていると思う。そんな大きいカテゴリの中で何をもって『成功』とするかは非常に難しい。だから何か特別なことをしてこのカテゴリで『成功』したいと思ってアイデアを探し続けてたんだよ」(シャンク氏)

ある日シャンク氏は、「当日のホテル予約に特化したサイト」が存在しないことに気がつき、当日予約をする人は一定以上いるはずだ、と考える。旅程を変更せざるを得ない人、あちこち気になるところを寄りながらロードトリップする人、またパーティが盛り上がり今日は帰らないと決めた人などだ。

当日に予約をする人の多くは、パソコンではなくスマートフォンでホテル探しをするだろう。スマートフォンを使うならアプリを使った方がずっと見やすく簡単だ。そこでスマートフォンアプリだけで「HotelTonight」をロンチすることを決定した。

シャンク氏はまた、ホテル側と交渉することも忘れなかった。

「ホテルを営業している以上、部屋が満室にならないことも多々あるはず。だから僕たちはホテルに対して『当日の空き部屋を、できるだけ安い料金で提供して下さい』と営業して回ったんだ。みんなすぐOKしてくれたよ」

「ホテル側としても空き部屋を一つでも減らす方がいいはずだし、当日予約だけのディスカウントだからイメージダウンにもならないしね」(シャンク氏)

交渉の結果、いくつものホテルがHotelTonightと契約し、当日に特別な割引料金を提供してくれた。ある時には1泊2500ドル(約25万円)するラスベガスのVIPスイートが1000ドル(約10万円)以下で提供され、すぐに予約が入ったという。

こうして、HotelTonightはトラベル業界で「オリジナル」な存在となっていったのだ。

HotelTonightアプリのしくみ

それでは、HotelTonightの提供するサービスを見ていこう。

同社のサービスの利用には前述の通り、スマートフォン用の無料アプリが必要だ。アプリはiOS、Androidに対応している。

その名の通り当日のホテル予約しかできないシステムで、当日の朝9時から夜中の2時まで、ホテル検索が可能だ。検索の際は、自分で都市を選択するか、スマートフォンの位置情報サービスを使って自分のいる場所から近いホテルを検索する。

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都市を選ぶと予約できるホテル名、料金、カテゴリ、ユーザー評価が一覧表示される。

料金とともに、ホテルがオフィシャルサイトで提示している料金が取消線が付いた状態で表示されているため、どれほどの割引が適用されているのかが一目瞭然だ。割引率はホテルによってまちまちだが、平均すると20〜30%、最大で50%の割引がある。

ホテルのカテゴリは7段階。高級ホテルの「LUXE」、スタイリッシュなブティックホテル「HIP」、標準のアメニティが揃っている「SOLID」、ペントハウスやVIPルームを示す「HIGHROLLER」など、同社独自のランク付けがされている。

ユーザー評価は、実際にホテルを利用したHotelTonightユーザーが、滞在後に「好き」「嫌い」の2択から選択したものだ。2択に絞っているため評価しやすく、利用者のみ評価できるしくみなので信憑性がある。

ホテル名をタップすると、ホテルの詳細が表示される。

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ホテルの住所や写真、アメニティの説明、料金の詳細に加え、ユーザーが撮った写真が見られるのも嬉しい機能だ。この写真で実際のホテルの様子をうかがうことができる。

泊まりたいホテルが見つかったらそのままアプリ内から予約する。予約はHotelTonightのアカウントが必要だが、名前とeメールアドレスを登録するだけの簡単なものだ。また、自分のFacebookアカウントからサインインすることもできる。

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アカウントを作ったら、クレジットカード情報を入力して予約完了だ。予約情報はアプリを使って簡単にアクセスでき、チェックインのときにその画面を見せるだけでよい。

アイディアを最大限に生かして唯一化に成功

HotelTonightで提供しているホテルのラインナップを見ていて、あることに気がついた。リストに載っているホテルの数が少ないのだ。ニューヨークやロサンゼルスといったホテルがたくさんある大都市でも、リストには15ほどのホテルしかない。

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理由はこうだ。「ホテルはこのアプリに表示されるために競争しています。我々の基準に合ったホテル、そして最高の値段を提供してくれたホテルだけがラインナップされています」

つまり、HotelTonightは独自の基準を満たしたホテルの中から割引率のいいものだけを厳選するキュレーションの役割も果たしているというわけだ。

KayakやExpediaなど他のトラベルサイトでホテル検索をすると、次から次へと候補が現れる。その中から選ぶのは時間のかかる作業だ。「当日のホテルを探す」という緊急度の高い状況で、すでに候補が絞られているというのはユーザーにとってありがたいサービスだろう

ホテル側にとってもメリットは大きい。このリストに載ることができればユーザーの選択肢がぐっと減り、自社のホテルを予約してくれる可能性は高くなる。そしてリストに載るために割引率を上げる努力をするだろう。空き部屋を1つでも減らしたいホテル側と、少しでも安く泊まりたいユーザー側の双方にプラスになるシステムになっている。

HotelTonightのオリジナリティは「当日予約のみ」という着想だけではない。随所にさまざまな工夫や配慮が施され、元のアイデアを最大限に生かし、オリジナリティを何倍にも高めているのだ。

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