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冷えすぎ、乾燥、カビ増殖で体調不良に…「クーラー」の健康リスク

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咳が止まらず、新型コロナの感染を不安視する人も多い(写真はイメージ)

「クーラーは体に悪い」といわれたのは昔の話。熱中症で命を落とすリスクが高い現代は、彼岸を過ぎても朝から晩までフル稼働させるのが当たり前のこととなった。しかし、室内で快適に過ごす時間が増えるほど、体調トラブルに悩む人も増加していた──。

【写真】肺炎の原因に!カビやホコリだらけのクーラー内部 

 懸案だった東京五輪も終了し、台風シーズンを迎えた日本列島。暦の上では立秋を過ぎているが、気象庁の予測によれば10月まで高温の傾向が続き、残暑も厳しいと見込まれている。暑さはまだまだ続きそうだ。

 そんな中、新型コロナウイルス新規感染者の数は毎日のように最高値が更新されるなど、まさに感染爆発が続いている。

 そんな状況で私たちにできるのは、外出を控えることくらい。出かけたくなる気持ちをおさえてステイホームすることが常識となり、仕事もテレワークが浸透した。

 自宅で過ごす時間が長くなるほど、使用時間が長くなるのがクーラーだ。猛烈な暑さになる昨今の夏は、室内にいても熱中症の危険があるため、クーラーを利用することを国も推奨している。

 だが、頼れる味方であるクーラーにも、意外な落とし穴がある。埼玉県在住の平山清美さん(仮名・42才)が話す。

「この夏、仕事はテレワークで自宅作業、買い物はネットスーパー、休日はテレビで五輪観戦と、一日中クーラーを止めることなく家で過ごしていました。

 ですが先日、急に喉が痛むようになり、咳が止まらなくなったんです。37.5℃の発熱もあったので新型コロナに感染したのかもしれないと慌ててPCR検査を受けました。結果は陰性だったのですが、咳が止まらないので病院へ行ったところ、喉が真っ赤に腫れていると言われました。さらに医師からは、クーラーの使いすぎが原因ではないかと指摘を受けました」

 大阪府の自営業・児玉由香さん(仮名・49才)も、クーラーの使いすぎによる異状を感じているという。

「『エアコンはつけっぱなしにした方が省エネ』だというし、熱中症対策のためにも、数年前から真夏の間は夜もつけっぱなしにすることが増えたんです。ところが、今年の夏は例年になく肌や喉の乾燥を感じて困っています。やっぱり、家にいる時間が増えたせいでしょうか……」

 ステイホームの時間が増えたことで、「咳が出る」「喉が痛い」「乾燥する」といった症状が思い当たる人は要注意だ。放置していると、取り返しのつかない体調不良へとつながる恐れがある。

クーラーから出るのは「乾燥した風」

「乾燥するのは冬」というイメージが一般的だが、なぜ、真夏にクーラーをつけると乾燥を感じるのだろうか。

 建物の空調制御に詳しい広島工業大学環境学部准教授の宋城基さんが解説する。

「クーラーは機械の内部に暖かい空気を取り込み、急激に冷やした空気を出すことで室温を下げます。このとき、空気中に含まれていた水分は、クーラーの内部で急激に冷えたことで『結露』します。結露した水分は、室外にあるパイプから排水されます。

 つまり、クーラーから出る涼しい空気は、水分が少ない乾燥した風なのです。この現象は『ドライ運転』に限らず、冷房でも同じ。気温が高くてジメジメする日は、ドライではなく冷房をつけた方が室温も湿度も同時に下げられて効率的です」

 クーラーの室外機の近くにあるパイプから、水がポタポタと流れ出る様子を見たことがあるだろう。あれは、室内の空気に含まれていた水分が取り除かれたことを示しているのだ。

「皮膚は、乾燥から肌を守るため、安静時でもわずかな発汗を行う『不感蒸泄』と呼ばれる生理現象を繰り返しています。クーラーの効いた部屋に長時間いると皮膚の乾燥や疲労を感じるのは、室内の空気が乾燥することで汗の蒸発が速くなってしまうことが原因の1つだと考えられます」(宋さん)

 肌に乾燥を感じるということは、喉や鼻などの粘膜も乾燥している可能性が高い。医療ガバナンス研究所理事長で医師の上昌広さんが話す。

「熱中症予防の視点から、クーラーは積極的に使うべきだと思います。ただし、直風でクーラーに当たり続けていると、人の体の周囲にある水蒸気がどんどん蒸発してしまうため、急速に乾燥してしまう。

 鼻や口、消化管などの粘膜には、食べ物や酸素など体を維持するために必要なものを通過させ、ばい菌やウイルスの通過を妨げる働きがありますが、粘膜が乾燥すると、ばい菌やウイルスも侵入しやすくなってしまいます。そのため、乾燥した粘膜は炎症を起こしやすく、くしゃみや咳、鼻炎などの原因になります」

 クーラーの風が直接当たる場所に布団がある場合、眠っている間中、乾燥し続けていることになる。「朝起きると喉が痛い」という人は、今日からクーラーと布団の位置を見直してほしい。

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