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先人たちの夢が今日の日米関係に ニューヨーク日本人墓地墓参会110年

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2021年5月31日、日本人墓地墓参会の参加者。花輪左が山野内勘二大使 提供:ニューヨーク日系人会

津山恵子

【まとめ】

・ニューヨークには1912年に購入された日本人墓地があり、以来110年間、日本人・日系人による墓参会が続いている。

・ニューヨークに最初に訪れた日本人は、18606月まで遡る「遣米使節団」の侍たちだった。

・現在、在ニューヨーク日本国総領事館に登録しているニューヨーク州在住日本人は、45,633人。日本人墓地に眠る先人たちの努力がなければ、これほど多くの日本人が今日、快適に暮らしてはいないだろう。

米国の祝日であるメモリアルデー(戦没者追悼記念日)の2021年5月31日、ニューヨーク市クィーンズ区からマンハッタンを見渡す小高い丘にあるマウント・オリベット墓地に、約50人の日本人や日系人が集まった。その一角にある日本人墓地の清掃と墓参会を行い、19世紀末から渡米し活躍した先人を偲ぶためだ。

英語での会話が多い子供達から、ニューヨーク日系人会ニューヨーク日系ライオンズクラブなどのメンバーが、肌寒い曇り空のもとに集まった。ワイワイとせわしなく草むしりや草刈りに精を出し、子供達が中心となって墓石一つ一つに水を注ぎ、雑巾やたわしで丁寧に磨いた。

▲写真 お墓の前に花を植える子供達 Ⓒ津山恵子

最後に、ニューヨーク育英学園の児童が描いた日米国旗が、数十ある墓石前に飾られた。花輪も届き、清掃を始めた時に比べ、かなり彩り豊かになった。

▲写真 日米の国旗と花輪がたむけられた日本人墓地の碑 Ⓒ津山恵子

長年ニューヨークに住む日本人・日系人でさえ知らない日本人墓地の建立に尽力したのは、高見豊彦医師(1875~1945)。熊本県出身で、宣教師が開いていた英語塾に通ううちに、キリスト教教育者で同志社大学の前身、同志社英学校の創立者である新島襄氏(1843~1890)のことを聞く。新島氏は、米国に憧れ、国禁を犯して米国に密航し、留学生として頭角を表したのち、宣教師となった。新島氏の情熱に感動した高見氏は、英国船の船員となってニューヨークに渡った(ニューヨーク日系人会=JAA、本部ニューヨーク市、1914年設立、会員1000人=による)。

▲写真 高見豊彦医師 出典:ニューヨーク日系人会

高見氏は、学資を稼ぎながら英語を勉強し、その後、米東部のアイビーリーグ名門校、コーネル大学医学部を2番の成績で卒業した。在学中、日本人男子らしき遺体の解剖に立ち会ったが、名前がなく番号で処理されていた。これをきっかけに、日本人墓地購入の必要性を痛感し、「紐育日本人共済会」を設立。当時のお金で2500ドルの募金を集め、1912年、マウント・オリベット墓地内に念願の土地を購入した。

日本人墓地 JAPANESE CEMETERY」と書かれた立派な石碑の前で行われた墓参会は、今年で110年目。つまり、日本の大正時代から続いている。当時、日本人は勤勉で低賃金でも働き、米国人の職を奪うとされて、差別の対象であったにもかかわらず、墓地にそれだけの寄付が集まったのは、驚きである。戦時中、ニューヨークの日系人が自宅隔離されるなど困難を極めた最中も、墓参会は細々と続いていた。

110周年の今年、墓参会は、ニューヨーク仏教会の副住職のお経で始まり、参加者が次々に花を供えた。

在ニューヨーク日本国総領事館総領事の山野内勘二大使は、墓参会に参席し、こう語った。

「今日の日本コミュニティを築いた先人に敬意を捧げたい。ここに眠る先人の方々の夢、たゆまぬ努力のお陰で、今日の日米関係、ニューヨークの日系コミュニティは発展した」

真珠湾攻撃ののち、日系人が「敵国人」と見なされ、強制収容所に入れられたり、自宅監禁に追い込まれた際、日本人墓地はマウント・オリベット墓地の管理下となり、現在もそれが続いている。

ニューヨーク日系人会事務局長の野田美知代さんは、こう話す。

「マウント・オリベット墓地とは良好な関係を保っているが、今は墓地全体で新たな埋葬は受け付けていません。現在、日系人で亡くなった方は、ニューヨーク仏教会日米合同教会が管理する墓地がサイプレス・ヒル墓地というところにあり、そこに埋葬をしています」

▲写真 読経するニューヨーク仏教会のイザベル・シンジョー・バーナード副住職と、お焼香をあげる参加者 Ⓒ津山恵子

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