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水族館の人気者カワウソは「絶滅危惧種」 生態系の変化やペット需要の影響も 【5月26日 世界カワウソの日】

毎年5月の最終水曜日は「世界カワウソの日」です。その容姿と仕草など人気のカワウソですが、絶滅のおそれがある希少な野生動物でもあります。

「世界カワウソの日」はイギリスのNPO団体「The International Otter Survival Fund(国際カワウソ生存基金)」が、カワウソの現状や保護について啓発するため制定したものです。毎年5月の最終水曜日に合わせて、世界中でさまざまなイベントが開かれています。

Getty Images

カワウソは、ネコ目イタチ科カワウソ亜科に属する肉食動物です。世界には13種のカワウソ(ラッコを含む)が生息していますが、そのうち7種が絶滅危惧種に指定されています。カワウソたちが棲んでいる河川や湖が開発され、森林伐採により生態系が壊れると、魚やエビ、カニを捕まえて暮らしているカワウソたちは棲む場所を失ってしまうのです。また、毛皮やペットとしての捕獲なども問題視されています。

かつては日本にも「ニホンカワウソ」が生息していましたが、1979年に高知県で目撃されたのを最後に、2012年に絶滅種に指定されました。

日本でも高まるカワウソ人気 過去には密輸事件も

日本国内でも動物園や水族館で多く飼育されているコツメカワウソは、東南アジアを中心に生息しています。カワウソの中でも最も小型で、指先に小さい爪があるのが特徴です。ちなみに、前足に爪がないツメナシカワウソというカワウソもいます。

野生のコツメカワウソは、10~15頭ほどの家族単位で群れを作り暮らしています。餌を採りに行くため川の近くに棲んでいますが、ほとんどを陸上で過ごします。寿命は10年から15年くらいと言われており、飼育下ではもっと長生きすることもあります。

丸い顔とつぶらな瞳が愛らしく、数年前からテレビや水族館で引っ張りだことなったコツメカワウソ。日本でペットとしての需要が高まるにつれ、過去にはカワウソが密輸される事件も発生。逮捕者が出る事態にまでなりました。

密輸の際は劣悪な環境の中で運び込まれるため、まだ生まれたてのカワウソが輸送中に死んでしまうこともありました。

2019年11月にはワシントン条約(絶滅のおそれのある野生動植物の種の国際取引に関する条約)が改正され、無償か、個人か事業者かを問わず、商取引は禁止となっています。現在、ペットに限らず、新規に販売したり譲り渡したりすることは原則できません。

サンシャイン水族館では赤ちゃん3頭がすくすく成長

2月1日に生まれたカワウソの赤ちゃん3頭(サンシャイン水族館提供)

そんなカワウソを取り巻く現状を伝えようと、サンシャイン水族館(東京都豊島区)は世界カワウソの日に合わせて「みんなで考えよう!世界カワウソの日」を企画しています(5月中の開催を予定していましたが、緊急事態宣言のため別日程での開催を検討中。赤ちゃんの名前発表のみ5月26日にインスタライブにて実施)。

現在、サンシャイン水族館には11頭のコツメカワウソがいます。コツメカワウソたちは、ニジマスやワカサギなど淡水魚のほか、栄養補助的に猫用のペレット(人工的な飼料)を与えられ、体重の増減を見ながら調整をしています。食事は1日4回ほどで、仔が誕生してからは、全頭が活発に動く姿を確認することができます。

また、体が濡れると芝生や布に体を擦り付けて毛づくろいをします。展示スペースは床に芝生のマットが敷かれており、それに体を擦り付けて綺麗にする動きを見ることができます。

展示水槽に出ているのは5頭で、仲良し夫婦の「マハロ」と「ラジャ」と2021年2月1日に誕生した赤ちゃん3頭です。まだ泳げない子どもたちがお母さんについていき、プールに落ちたところをお父さんが口にくわえて戻すこともあるそうです。

赤ちゃん3頭のお母さん・マハロ(右)とお父さん・ラジャ(左)(サンシャイン水族館提供)

飼育スタッフの板東恵理子さんは「子どもたちは日々成長していて、いろんな姿を見せてくれています。もう少しすると可愛らしい姿で泳ぐ子どもたちを見ることができます」と話します。

サンシャイン水族館は緊急事態宣言のため現在臨時休館していますが、赤ちゃん3頭の成長の様子は、サンシャイン水族館公式YouTubeで観ることができます。皆さんもその愛らしい姿に癒やされてみてはいかがでしょうか。

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