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田中将大、復帰会見前日の連絡は…超負けず嫌いなシャイ男の正体を恩師、先輩らが証言

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田中将大(右)と坂本勇人(左)

 8年ぶりに楽天に復帰した田中将大(32)。日本球界での2722日ぶりの登板を白星で飾ることはできなかったが、負けても話題になる男の野球の原点は、兵庫県の少年野球チーム、昆陽里(こやのさと)タイガースにあった。

 チームメイトには、のちに巨人の主力へと成長する坂本勇人(32)もいた。山崎三孝理事長が述懐する。

「坂本は天才型で目立ちたがり屋。田中は努力型でクソ真面目。それに几帳面でした。『この枠内に試合の反省を書きなさい』と言うと、田中は丁寧にきっちり書くけど、坂本は雑ではみ出す(笑)。

 また、田中が練習時間の10分前には来て、道具を出したり準備をしている間、坂本はサッカーをしている(笑)。

 私は坂本を投手として、田中は肩が強かったので捕手として、当時指導しました。2年生のある大会で盗塁を刺したときには、『まだ2年生なのに』と、驚きの声が出たほどでした」

 その後、田中は中学生になると、宝塚ボーイズに入団。当時、監督が1年生を集めて「三塁コーチをやれる? できたらレギュラーが近いぞ」と言ったら、田中はすぐに「三塁コーチのやり方を教えてください」と、監督に直訴したという。

 それを聞いた山崎理事長は、「将来はいい指導者になる」と、感じたという。

■“アイドル好き”なんて気配は全然なかった

 高校は地元の兵庫ではなく、北海道の駒大苫小牧高を選んだ。当時、監督だった香田誉士史氏はこう言う。

「自分でここを選んで道外から入部してきたことに驚きました。彼は打撃もいいし、肩も強かったので捕手をやらせました。

 ところが、1年の秋の神宮大会で試しに投げさせてみたら、見ていた人たちが『あの背番号2のコは、投手としてもすごい』って言うんです。

 聞くと、本人も『投手をやりたい』と言うので、2年生からは投手一本でやらせました」

 その後の駒大苫小牧高での活躍に、説明はいらないだろう。夏の甲子園3連覇をかけて戦った早稲田実業・斎藤佑樹との投げ合いは、敗れたとはいえ伝説の試合となった。

「エース兼主将で、考え方や発言がしっかりしていました。オフのときはぽわ~んとしているんですが、いざスイッチが入ると闘争心が前面に出てくる。

 高校では、ランナーがいるときにマウンドをまかせても、点を取られた記憶がないんです」(香田氏)

 そのギャップに驚かされた人物がもう一人いる。駒大苫小牧高でバッテリーを組んだ、1年先輩の小山佳祐氏だ。

「2005年夏の甲子園準決勝、大阪桐蔭戦でのこと。当時1年生だった中田翔に打席から睨まれたとき、田中は『なんや、コラー!』って言っていました(笑)。

 ふだんは冷静でおとなしい性格なんですが、マウンド上では別人になる。とにかく負けず嫌いは半端なかったですね。

 昔は『びっくりドンキー』に連れていくと、めちゃくちゃ喜んでいたんです(笑)。 今じゃ行かないだろうなあ。

 アイドル好きだったか? 当時、そんな気配は全然なかったです。だから、今の奥さんと結婚したときや、プロに入ってから『ももクロ』と絡んでいるのを見て、びっくりしてますよ(笑)」

マウンドで豹変する田中将大(写真・朝日新聞)

■楽天入団当初は無口、無口、無口な男だった

 田中はドラフトで4球団競合の末、2007年に楽天入り。当時、監督を務めていた故・野村克也氏の著書を中学生時代に読んでいたこともあり、浅からぬ縁だったのかもしれない。そのノムさんは生前、こんなことを言っていた。

「夏の甲子園決勝の映像を見て、優勝した斎藤と負けた田中のどちらが欲しいか、スカウトから聞かれたんだ。

 俺は田中と即答した。体が大きかったし、伸びしろを感じたからな。新人投手はまず速球を見るんだけど、それ以上にスライダーに魅力を感じた」

 入団1年め、ノムさんは田中を一軍で投げさせるか、二軍でじっくり育てるかという選択を迫られた。

「悩んだけど、当時の楽天は投手陣も手薄だし、一軍なら自分で直接見られるからね。

 ただね、最初は投げれば打たれたし、コーチらは『二軍で育てたほうが……』と、事あるごとに言ってきたよ。

 でも、耳を貸さなかった。なぜか打たれても負けがつかないんだ。それで、『マー君、神の子、不思議な子』という言葉が生まれたんだ(笑)」

 その後、“不思議な子” の指導をまかされたのが、当時投手コーチだった佐藤義則氏だ。

「彼が入団3年めで、すでにエースだったけど『なんとか一人前にしてくれ』と。野村監督から、『高めは球速が出るけど低めが出ない』って話を聞いてね。

 投げる際、膝が割れるから球を長く持てなくて低めが伸びないと話し、キャッチボールからやろうと。それが第一声だったね。

 いちばんの思い出は、やはり24連勝だね。能力だけじゃ勝てない。9回まで負けていても、嶋基宏が逆転打を打ったり。やっぱり運を持っていないとできない記録だよ」

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