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ジグソーパズルや折り鶴も ファイナリストが明かす宇宙飛行士試験

宇宙飛行士最終選考にまで残った経験を持つ内山崇氏(左、時事通信フォト)

 JAXAは今秋、13年ぶりに新規宇宙飛行士の募集を行なう。合格者は2020年代後半に、日本人初となる月面でのミッションに参加することが期待されているという。一般にはあまり知られていない「宇宙飛行士選抜試験」とはどんな試験なのか。前回試験で最終選考にまで残った経験を持つ内山崇氏に聞いた。

【写真】「二次試験の結果及び三次試験の案内」など、選抜試験の資料。内山氏の語学勉強ノートも

 宇宙開発事業団(現JAXA)が初めて宇宙飛行士を募集した1983年以来、これまで日本では計5回の宇宙飛行士選抜試験が行われてきた。では、日本の宇宙飛行士は、どのような試験によって選抜されるのだろう。前回、最終選考まで残ったJAXAの職員で、その体験を著書『宇宙飛行士選抜試験』として上梓した内山崇さんは言う。

「当時の体験を本にして振り返るために、10年の時間が必要でした。私にとってはそれぐらい印象深く、過酷な試験でした」

 第5期選抜試験には963人の応募があり、一次・二次の徹底した医学検査(2度目の精密検査は「人間ドックの3倍」)や筆記試験、面接試験などを経て、最終の第三次選抜が行われた。

 なかでも日本の選考で特徴的なのは、その三次選抜で実施される「長期滞在適性検査」だ。同試験では最後まで残ったファイナリスト10名が、JAXA内の「居住モジュール」で1週間の共同生活を行う。1週間の生活の中で、一人で取り組むもの、班に分かれてのチーム戦、10人全員で行うものまで様々な課題が出され、受験者は心理状況や体調を24時間体制でモニターされる。

 内山さんの際の課題では、決められた数の折り鶴を折る作業、マインドストーム(レゴブロック)での遊戯ロボットの制作などが出された。過去には「白いジグソーパズル」を組み立てる課題もあった。

「特殊な精神状態に置かれた受験者が、プレッシャーをかけられながら課題をこなしていくわけです。試験で何を評価しているかは明かされていませんが、どんな状況でも自分のパフォーマンスを乱高下させず、どれだけ安定して出せるかが見られていたように思います。非常に多角的に様々な条件を試せる試験環境だと感じました」

 また、そうした長い試験の中で最終選考に残った10名は、互いに仲間意識を持つようになったという。

「ライバルを蹴落とすのではなく、まさに自分自身の資質が問われる試験。だからこそすべてを終えたとき、ファイナリスト全員が自分の同志のように感じられたものです」

 それだけに試験の合格者が決まった際には、様々な思いが胸をよぎる。内山さんが「体験を振り返るのに10年かかった」という所以だ。

 JAXAは今年の秋に13年ぶりとなる選考の実施を発表しており、以後、5年に一度のペースで新たに飛行士を選抜する予定だ。「理系」に限られていた応募資格も広げられるとされ、それは月軌道でのミッションに参加する予定の日本にとって、宇宙開発への取り組みが新たな段階に入ったことを表していると言えるだろう。

取材・文/稲泉連

※週刊ポスト2021年4月30日号

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