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星出彰彦飛行士が語る「スマホのような宇宙船」と「リモート訓練」

4月22日に地球を出発する星出彰彦飛行士(写真/EPA=時事)

 4月22日に地球を出発し、国際宇宙ステーションに向かう星出彰彦氏(52)が、出発前にインタビューに応じた。日本人2人目となる船長としての宇宙滞在をどのような心境で迎え、宇宙でどんなミッションをこなすのか。日本人宇宙飛行士の歩みを、『宇宙から帰ってきた日本人』の著書があるノンフィクションライター・稲泉連氏が聞いた。

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“宇宙船の進化”で新時代の到来を実感

──出発の日が近づいてきました。宇宙での仕事は3度目となりますね。

 楽しみにしているのは、やはり新しい宇宙船・スペースXのクルードラゴンに乗ることです。私が搭乗経験のあるスペースシャトルとソユーズには、覚えなければならない無数のスイッチと機能がありました。一方、クルードラゴンはほぼ全てが自動化されており、操作はタッチパネルとなります。まるでスマホのような船内で訓練していると、有人宇宙開発がまさに新しい時代に入ったことを実感するんです。

 また、2度目の飛行の際に印象的だったのは、無重力状態になったとき、自分の体が「宇宙」を覚えていたことです。前回の飛行から12年弱の時間が経っていますが、それでも「地上モード」から「宇宙モード」に体の感覚がすぐに変わり、その環境に対応できるのかに興味を持っています。

──新型コロナウイルスの流行で、訓練にも様々な制約があったのではないでしょうか。

 今回、私たちの現場でも訓練の多くがリモート化されました。制約の中で従来と同様の目標を達成してきた経験は、これからの有人宇宙開発にとっての大きな経験になっていくでしょう。世界的に大変な状況が続きますが、私たち人類は様々な困難を乗り越える知恵を持っている。コロナ禍において宇宙でのミッションを成し遂げることは、その力を示す一つのテストケースだともとらえています。

世界的な宇宙開発計画に日本が貢献できている

──現在、ISSには野口聡一さんが滞在しています。

 2人の日本人飛行士がISSに滞在するのは一つの縁ですが、見方を変えると、それだけ日本の宇宙開発が国際宇宙ステーション計画に貢献しているということでもあります。「きぼう」日本実験棟の運用や補給船「こうのとり」などで果たしてきた成果ですね。今回のミッションもまた、ゲートウェイやアルテミス計画など、日本が月やその軌道での宇宙開発に参画していく上で、「これだけの仕事をISSで続けてきた」と世界にアピールする意味がある。そう意識しながら仕事をしたいと考えています。

──月での有人宇宙開発が始まっていくなか、宇宙飛行士に求められる役割についてどのように考えていますか。

 時代によって、これまでも宇宙飛行士の役割は変わってきました。月でのミッションが始まれば、宇宙飛行士という仕事には、かつてのように再び探検家的な要素が強まっていきます。また、未知なる世界へ対応していく一方、ISSの飛行する地球低軌道は民間に門戸が開かれ、様々な立場の民間の人たちが活用していくようにもなるでしょう。私たちの仕事には、そうした新しい時代の水先案内人としての役割もあるのだと思っています。

取材・文/稲泉連

※週刊ポスト2021年4月30日号

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