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オーストラリア森林火災のその後。コアラの数より深刻!?昆虫の減少は生態系を通じて人間社会にも影響

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2019年9月から、240日以上続いたオーストラリアの森林火災。2020年3月になってようやくオーストラリア東部ニューサウスウェールズ州の消防当局が鎮火宣言したわけだが、「その後」の状況は、新型コロナウイルス関連のニュースに押されて目立たない。『ビッグイシュー・オーストラリア』が森林に生息する昆虫の実態について取材した。

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毎年、ある時期になると現れる昆虫が、ここ数年姿を現さなくなった。例えばクリスマス・ビートル*1。オーストラリアの南部・東部に生息し、クリスマスツリーの飾りのようにピカピカ光るカブトムシだ。長年、この昆虫の発生がオーストラリアの夏の到来を告げてきたが、かつてのようにたくさん見ることはなくなった、と人々は口にしている。

*1 クリスマス・ビートル Christmas Beetle

聖書によると、我々の祖先はその行いを昆虫の「大量発生」で省みたようだが、現代では、われわれ人間が環境に対して犯した罪が、昆虫の「大量消失」を引き起こしているのか――。

昆虫話とかけてるわけではないが、「バタフライ効果*2」は深刻だ。花粉を運ぶ生物がいなくなれば昆虫を食べる鳥が絶滅するかもしれないし、農業の壊滅をもたらすかもしれない。フンコロガシがいなくなれば、世界が牛のフンまみれになるやもしれない。

*2 初期条件のわずかな差が、その結果に大きな差を生むこと。1972年に気象学者エドワード・ローレンツが「ブラジルでの蝶のはばたきがテキサスに竜巻を引き起こすか」との題名で講演したことに由来する。

sandid / Pixabay

これは疑いようのないことで、他国での調査からも懸念すべき結果が示されている。よく知られているものに、2017年に発表されたドイツ西部クレーフェルトでの調査がある。アマチュアの熱心な昆虫好きたちが、地元の自然保護区における昆虫の総量を分析し続けたところ、27年間で76パーセントも減少していることが判明したというのだ。

2019年には73の調査が実施され、チョウ、マルハナバチ、カブトムシ類などを中心に多くの昆虫種の減少パターンが示された。研究者たちは世界全体で41%の昆虫種が減少していると見積もっており、何かしらアクションを起こさない限り、「数十年後には、昆虫全体が絶滅の道をたどることになる」と警鐘を鳴らしている。ただ一方では、こういった主張が広く報じられることに対し「おおげさだ」と批判する科学者たちもいる。

大部分の昆虫には名前さえついていない。「昆虫ハルマゲドン」はホント?!

オーストラリア連邦科学産業研究機構(CSIRO)の「国立昆虫コレクション」を統括するデヴィッド・イェーツは、まだパニックにならないでほしいと言い、この数年、メディアで「昆虫ハルマゲドン(insect Armageddon)」という言葉が繰り返し使われていることにも否定的だ。

「国外の昆虫学者たちにより、ヨーロッパや北米の一部地域で昆虫が激減していると指摘されています。ですが、ここオーストラリアでは現状を把握できていないのが実情。まだ十分なデータが揃っていないため、この段階では何もはっきりとしたことは述べられません」

Photo by David Clode on Unsplash

「昆虫の減少」についてさまざまな感情が飛び交っているのは、その原因があいまいで特定できないからではないだろうか。例えば、生息環境の破壊、農業の集約化(特に農薬の使用増大)、外来種の侵入、光害、交通網の発達、気候変動など、さまざまな原因が考えられる。

パニックが起こるもう一つの理由は、イェーツが指摘した「データの不足」だ。なぜ昆虫のデータ収集ができないかというと、そもそも存在さえ知られていない昆虫が多くいるから。国立昆虫コレクションでは、オーストラリア国内にいる昆虫1200万体もの標本を、ダニ類/クモ類/ムカデ類などと分類し保管している。しかし、それらの大部分、およそ3/4の昆虫には、まだ名前さえついていないとイェーツは言う。

「オーストラリアには大体8万種類ものカブトムシが存在していますが、カブトムシの分類学者は3人しかいません」とイェーツ。「ハエにも6万種ほどあるのですが、専門の学者は1人か2人です。莫大な昆虫の数に対して、私たちの手が追いついていないのが現状です」

科学的知見が不足しているため、オーストラリアで深刻な被害をもたらした森林火災によって昆虫の数がどれだけ減ったか、全体像を計測するのは難しい。調査リソースが体が大きめで認知度の高い動物に集中、小さな動物が軽視される「分類バイアス(taxonomic bias)」は、世界的な問題となっている。

イェーツは自然環境専門誌『オーストラリアン・ジオグラフィック』(2020年1月)内でこう語っている。「確かにコアラは可愛いですが……コアラが減っても生態系が大きく崩れることはありません。でも昆虫がいなくなったら、生態系が崩れてしまいます。昆虫は、栄養物の再循環や花粉の媒介に大きく関与している。昆虫なくして、私たちは生きられないのです」。

森林火災によるダメージを知ることも難しいマリーモス

「絶滅の恐れのある野生生物のリスト(IUCNレッドリスト)」に記載されているオーストラリア昆虫類の項目にも調査不足が見て取れる。絶滅危険度の分析対象となっているのは573種のみで、その多くはチョウ類やトンボ類といった比較的大きいものばかり。“絶滅の危機”に分類されている昆虫も、なかなか注目されることがない。例えば、ドナ・ブアン山のウイングレス・ストーンフライ(カワゲラの一種)、急流に生息する大型ミジー(ハエの一種)、マッカーシーズアブラゼミなどは、絶滅の危機にあるとされているのにニュースにもならないようだ。

Chesna / Pixabay

「小型の茶色いカブトムシや蛾」の擁護者を自認するイェーツは、調査が不十分かつ危機に瀕している生物の例としてマリーモス*3を挙げる。「蛾にはおよそ5千種類あります。あまりにも種類が多く、違いが分かるのは昆虫学者ぐらいでしょう。マリーモスの幼虫は、腐ったユーカリの葉を食べるという非常に特殊な能力を持っています」。

腐ったユーカリの葉は繊維質で、栄養が乏しく、多くの生物にとっては毒になる。通常、湿気の多い環境下だと、林床の葉は菌類によって分解される。これが栄養物の循環の中で欠かすことのできないプロセスとなっているものだが、乾燥したユーカリの木(マリー)の生態系では、蛾の幼虫がこのプロセスの担い手となっているのだ。

*3 マリーモス。マリーは背の低いユーカリ種。
https://australian.museum/learn/animals/insects/australian-mallee-moths/

こうした乾燥した環境にはマイナスの側面があるとイェーツは説明する。「火事になったら、落葉にいる幼虫たちも焼けてしまいます。そうなると、落葉の分解ができず、土壌の分解と栄養分配のサイクルが壊れてしまいます」。ユーカリの木の生態系も近年の森林火事で大きなダメージを受けたようだが、元々の数や分布がはっきり分かっていないため、実際にどれほど損害を被ったかを判断するのは難しい。

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