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コロナ禍で惜しまれつつ閉店した築地の商店が20日間で営業再開「恥ずかしい話ですが…」


4月18日に廃業が伝えられた、東京・築地で創業74年の歴史を持つ食料品店「北島商店」。築地場外市場の中でも、豊富な調味料や缶詰などの日用食品を扱うことで知られ、取引のある飲食店からは「北島商店がないと仕入れる先を探すのが大変」ともいわれる老舗だ。

業務用の巨大な調味料や缶詰をはじめ、多種多様な食材がぎっしりと並べられた店の棚の様子は、築地場外を訪れた多くの人にとって馴染み深く、廃業の報にSNS上でも「長い間お世話になった」「ショック」とたくさんの惜しむ声が上がっていた。

そんな北島商店が「やめるのをやめた」という情報を築地の関係者から聞きつけ、店に確認してみると連休が明けた5月8日に営業を再開したという。同社2代目社長で、築地場外の商店街振興組合理事長として今日の賑わいを生んだ立役者でもある北島俊英さん(77)に事情を聞いた。


最初に営業再開について間違いないか尋ねると、「まったくもって恥ずかしいことで胸を張れる話ではありませんが」と前置きしたうえで、事実だと認めてくれた。

多くの惜しむ声があるなか閉店してから、20日ばかりで一転して営業再開。築地に通う飲食店関係者なら知らない人がいない有名店が、一度は廃業を考えるほど厳しい状況だったのか。

「うちのお客さんは飲食店が8割。売上は半分以下に落ちてしまい、10人いた従業員にも1人、2人と辞めてもらわなければならなかった。

世間的に飲食店が営業してはいけない業種になったような空気もあって、立ち行かない、見通しが立たないという中で3月頃から考えていました」

新型コロナウイルス感染拡大という予想もしなかった事態で、急に周りから人やお金が減ったうえに、世間からは悪者扱いされる側に回ってしまった。急転直下のごとく陥った事態に北島さんは「パニック」になってしまったという。

「『どうしようどうしよう』と周囲の声も耳に入らず、閉店後のことも何も決まらないまま廃業するしかないなと進めてしまいました」


「でもね」と北島さんはスマートフォンを取り出して、SNS上に上がっていた廃業を惜しむ声を見せてくれた。ネット以外にも「やめられたら困る」と言ってくれるお客さんもいたという。

閉店を決めてから「好きだったのに」「行こう行こうと思っていた」などという声がSNSなどに溢れるというのはよくある話なのかもしれない。幸い残っていた商品などで営業を再開することができた北島商店。リスタートを切ったこの日は、馴染みのお客さんが訪れたり、再開を確認する電話がかかってきたりするなど、コロナ以前ほどではないものの従業員が忙しそうに動き回っていた。

閉店が報じられたときには飲食関係者から「あの北島商店が…」「ついに自分の周りにも影響が…」とショックを受けたような反応があった。再開は喜ばれるのではないかと尋ねると北島さんは「いやいや、商売をやっている身として『また始めました』なんて本当は得意になって言えることではないし、迷惑もかけた」と申し訳なさそうな顔をする。

「本当はそっとしておいてもらいたい気持ちもあります(笑)。でも今は、飲食業界みんなで乗り切らなければいけない正念場なのかなと。また頑張りますので、よろしくお願いします」

北島さんは終始「恥ずかしい話」「偉そうな顔はできない」と恐縮しきりで取材に応じてくれた。

未曽有の事態に、多くの事業者が混迷を極めた状況下に置かれている。一方で、外出自粛をして自宅で過ごしながらも「馴染みの店を応援したい」と考える消費者が少なくないことも事実だ。5月末まで緊急事態宣言が延長され、物理的に人と人の距離が離れてしまっている今、事業者は現状を発信し、消費者も馴染みの店がどうしているか情報を収集するなどしてつながりを持ち続けることが重要になりそうだ。

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