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ラグビープロ化構想、「待った」かかった背景にW杯での成功

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W杯は大いに盛り上がったが…(写真/AFP=時事)

ラグビーの新プロリーグ創設構想を発表する日本ラグビー協会の清宮克幸氏(時事通信フォト)

 自国開催のワールドカップで悲願のベスト8入りを果たし、東京・丸の内で行なわれたパレードには5万人が詰めかけるなど、2019年に異例の盛り上がりを見せたラグビー日本代表。

【写真】ラグビーの新プロリーグ創設構想を発表する清宮克幸氏

 熱狂冷めやらぬうちに実現が期待されるのが、「プロリーグ」の設立構想だ。W杯開催前から国内リーグのプロ化が公言され、2021年秋の開幕に向けて、W杯後の11月に詳細が発表されると報じられた。

 日本代表を率いるジェイミー・ジョセフ・ヘッドコーチは、「日本ラグビーがさらに強くなるには、国内の組織やリーグをプロ化する必要があるだろう」と述べており、代表選手でスクラムハーフの田中史朗も「世界で本当に勝つにはプロが必要」と賛同。Jリーグ発足当時に海外のスター選手が来日してプレーしたように、世界中のスター選手が、リーグ戦で“闘将”リーチ・マイケルや“笑わない男”稲垣啓太と熱戦を繰り広げたら……と想像するだけで、“にわかファン”でも期待は高まるばかり。

 ところが、いくら待っても詳細は発表されないまま。そんななか、12月18日に開かれた日本ラグビー協会の理事会後、元日本代表の岩渕健輔・専務理事はこう切り出した。

「(プロ化について)前に進めている部分と、色々と議論を深めなくてはならない部分があるということで理事会でも議論が行なわれました。『プロ化とは何か』『どうして改革が必要か』という議論。そもそもなぜプロ化が必要かという点も、もう少し議論を深める必要があるという声も委員の方々から出ています」

 プロリーグ発表どころか、設立そのものに“待った”がかかった状態であることを明らかにしたのだ。空前のラグビーブームの中、ラグビー協会に何が起きているのか。

◆W杯成功がネックに?

 プロ化構想の発端は、今年の6月、清宮克幸氏がラグビー協会の副会長に就任したことだった。

 清宮氏は早大時代の1989年に主将として大学日本一になり、サントリーでも日本選手権で優勝。現役引退後は母校早大の監督に就任し、3度の大学日本一。その後は社会人ラグビーのトップリーグでサントリーを率いて優勝し、ヤマハ発動機でも日本一をなし遂げたカリスマ的指導者。日本ハムの清宮幸太郎の父親としても知られる。

 元日本代表の森重隆・会長に次ぐ協会ナンバー2となった清宮氏の肝いりが、「プロリーグ発足」だった。就任わずか1か月後の7月28日、都内で開催されたシンポジウム。

「ラグビー界は、資源が資産になっていない。負のスパイラルを断ち切るチャンスと思っている。必要なのはスピード感。これは構想ではなく、宣言です」

 清宮氏はこう熱弁をふるい、2021年秋に開幕するラグビーのプロリーグを立ち上げると宣言した。その基本方針は以下の通りだ。

 W杯日本大会の会場となった12都市を中心に、地域密着型で育成システムを備えたプロチームを設立する。現行のトップリーグは2021年春に終了し、トップリーグからプロ化するチームと、新たに設立されるプロチームが新しいプロリーグに参加する。経営にはデジタルマーケティングを導入して、放映権ビジネスやスポンサー集めを行ない、ラグビーのみで利益を出せる体制を確立する──。

 一連の構想を明かす中で清宮氏は、「トップ選手の年俸は1億円を超えたい」とも語った。

「W杯終了後の11月に詳細を発表する」と清宮氏は公言していたが、皮肉なことに、そのW杯の爆発的成功が、プロリーグ構想にストップをかける要因になってしまった。ラグビージャーナリストの村上晃一氏が指摘する。

「日本代表のパレードで5万人の観衆が集まるなど、開幕前には誰も想像していませんでした。ラグビー人気が爆発したことで、わざわざプロ化しなくても今のトップリーグを活かせばいいんじゃないか、という考え方が、協会やトップリーグに参加する企業の中でも出てきた。そこで、どのような形でプロ化するかがまとまらなくなってしまい、詳細の発表もできなくなってしまったのです」

「プロ化へ猛進 名将・清宮氏のラグビー道」と題した日経新聞電子版の記事(10月4日配信)では、〈清宮は11月18日に都内で記者会見し、新プロリーグ構想の進捗状況を発表する〉としていたが──。

「都内のホテルで会見場を手配したとの話もありましたが、その日には何もなかった。理事会で清宮氏をトップとする新プロリーグ設立準備委員会の設立は承認されましたが、具体的な決定事項はまだ何もありません」(協会関係者)

 会見予定日の翌19日、埼玉県内で開かれたカンファレンス「日本のラグビーを変える! 新しいプロリーグとは」に参加した清宮氏は、壇上で不満を隠さなかった。

「本来なら、私の予定では今日は(プロリーグの具体的な)構想を発表した後に、ここに座るはずだった。ちょっと(プロ化の動きが)早すぎるという意見があった。個人的にはかなり不満です。こんなスピードでやっていて2021年秋に本当にプロ化できるのかと」

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