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ラグビー日本代表 最後までOne Teamを貫いた影の立役者は?

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「One Team」を掲げてベスト8まで勝ち上がったラグビー日本代表(撮影/藤岡雅樹)

南アフリカ戦でパスを出す中村亮土(時事通信フォト)

共に日本代表に選出された中村亮土(左)と山中亮平(時事通信フォト)

スコットランド戦で突進するリーチマイケルを支える中村(右端/時事通信フォト)

小さな成功を分かち合う中村の手法から「One Team」が生まれた(撮影/藤岡雅樹)

 ラグビーワールドカップ日本代表。ベスト8と敗れたものの、その戦いは日本中を感動の渦に巻き込んだ。まさに「One Team」。その日本代表をOne Teamにした影の立役者について、長年、大学ラグビーを取材し続けてきたスポーツライターの木村俊太氏が、裏話を交えながらレポートする。

【写真】One Teamの立役者・中村亮土

 * * *

 大会前はあまり盛り上がっていないのではとさえ思えたラグビーワールドカップ。ふたを開けてみれば、日本代表の快進撃もあり、大いなる盛り上がりを見せた。

 史上初のベスト8進出。その偉業はまさに日本中を巻き込む社会現象と言えた。日本代表は「One Team」となり、そして日本全土が「One Team」となった。筆者がその陰の立役者として挙げたいのが、センター(CTB)として全試合先発出場した中村亮土選手(28)である。

 筆者が考える中村のすごかったところは3つ。

(1)格上の相手に対しても、自らのフィジカルの強さを信じて、自信を持って当たっていくことで、チームを鼓舞する力

(2)日本代表が掲げる「One Team」をゲーム中に実践する力

(3)当たり前のことを当たり前にやった上で、状況に応じて、臨機応変に対応していく力

 ここまでの日本代表の試合を振り返りつつ、上記の3つについて、具体的な場面を確認しながら、見ていきたい。

 まずは(1)。これは、もはや言うまでもないかもしれない。彼の好タックルは枚挙にいとまがないが、例えばアイルランド戦の前半34分、相手を向こう側に倒す強烈なタックルを見舞い、ピンチを救った。後半2分には、ラインアウトを奪われ、ピンチになりかけたところでの好タックル。後半12分には、ハイパントを追いかけ、相手にプレッシャーをかけたことで、相手のノックオンを誘った。後半27分、ハイパントのボールが相手のキープレーヤーの一人ロブ・カーニーに渡るが、ハイパントを競っていた中村が追いかけてタックル。大きなピンチの芽を摘んだ。

 格上と思える相手でもひるまず前に出るプレーを見せたのは、もちろん中村だけではない。だが、「ここで止めてほしい」という場面で、ことごとく好タックルを決めている点は、やはり特筆すべきものだと思う。

 大きな舞台でその力を発揮できるのは、中村のこれまでの経験と実績、その過程での深い思考のおかげだと考えるが、それについて思い至る出来事が、2つ思い浮かんだので紹介したい。

◆さっさと日本代表に帰れ!

 1つは、2010年11月3日。中村が帝京大学1年生だったときの対抗戦、早稲田大学との試合だ。この日、中村はスタンドオフ(SO)として対抗戦初先発。対する早稲田大学のSO、いわゆる「トイメン」には、今大会を一緒に戦った山中亮平がいた。

 このときの山中はすでに日本代表キャップを持つ実力者。学生の中では、突出した存在だった。初先発の1年生と日本代表の4年生。格の違いは誰の目にも明らかだった。だが、中村がひるむことはなかった。ボールを持って前に出る山中に対し、中村は鍛えたフィジカルをぶつける。気がつくと山中は仰向けに倒れており、自分がその上に乗っかっていた。好タックルにスタンドも沸いた。試合後、中村はこう語っている。

「山中さんは日本代表。実力はかなり違うと思いますが、名前負けだけはしないようにと、思い切っていきました。タックルで止めた場面もあったので、よかったです」

 この日の中村のパフォーマンスはすばらしく、スポーツライターの藤島大氏も、試合後、「あの1年生(中村)は、いいね!」と、中村のプレーを絶賛していた。

 その後、同じポジションに、のちに東芝のキャプテンとして活躍する森田佳寿がいたこともあり、控えに回ることが多かった中村だが、2年生のときの日本選手権でのパフォーマンスが、当時の日本代表エディ・ジョーンズHCの目に留まり、日本代表合宿に招集されることになった。

 この年の春、中村は日本代表と帝京大とを行ったり来たりする、忙しいスケジュールとなる。しかも、それぞれ、求められるものが少しずつ異なっている。もちろん共通するものも多いのだが、一方で求められるものがもう一方では封印したほうがいいというケースも少なくなかった。

 このジレンマが表面化した瞬間があった。2012年5月20日、瑞穂ラグビー場で行われた、帝京大対トップリーグ・豊田自動織機との練習試合の前半だった。前に出る強さよりもスキル重視のプレーをしていた中村。これが帝京大・岩出雅之監督には「社会人に気持ちで負けている」と映った。そして、その気持ちの弱さがチーム全体に波及してしまっているようにも見えた。ハーフタイム、岩出監督から中村に檄が飛ぶ。

「そんな軽いプレーをして、何が『日本代表』か。そんなプレーしかできないのなら、このチームには必要ない。さっさと『日本代表』に帰りなさい」

 最後の一言は、当時はまだあまり強くなかった日本代表への皮肉にも聞こえるが、岩出監督の真意は「気持ちを前面に出せない選手は、試合に出るべきではない」というものだった。同時に、「日本代表」(当時は「候補選手」)の肩書を持つ中村に檄を飛ばすことで、チーム全体の緩い空気を引き締める効果も狙っていた。

 この檄はチームを変えた。5-17で前半を折り返していたが、後半は社会人相手でも気持ちで負けず、チーム全体がフィジカルで勝負し、どんどんと体を当てていく。中村の2トライなどもあり、この試合、33-24で逆転勝利を収めている。

 格上の相手にも気持ちで負けず、フィジカルで勝負していくこと。そして、その気持ちがチーム全体に伝播していくこと。この試合は、まさに今大会の中村自身の、そして日本代表の戦いにも似ている。

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