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《密着スクープ連載》大船渡佐々木の登板回避 4回戦で194球を投げさせた國保監督の「迷い」 ”令和の怪物”はなぜ甲子園に行けなかったのか #2 - 柳川 悠二

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《密着スクープ連載》大船渡佐々木 登板回避の真相「勝ちにこだわらない迷采配」が生んだ深い溝 から続く

 この夏、甲子園という檜舞台に立たなかったにもかかわらず、最も注目された投手になった大船渡の佐々木投手。“令和の怪物”は、なぜ岩手県大会で姿を消したのか。春から密着取材を続ける、ノンフィクションライターの柳川悠二氏が描く、佐々木の登板回避の裏にあった真実とは――。

(全3回中の2回目/#1へ)

◆◆◆

公式戦後、異例の取材拒否

 2019年の高校野球の話題を独占する佐々木朗希に関して、大船渡は取材規制を強めてきた。とりわけ4月のU-18侍ジャパンの第一次候補合宿で163キロを記録してからは、学校のグラウンドで練習を見学することも難しくなり、対外試合後の取材も禁止された。

 それゆえ、公式戦の試合後は、佐々木や國保陽平監督だけでなく、大船渡のナインを取材する貴重な機会だった。5月の春季岩手大会・沿岸南地区予選の試合後、報道陣は捕手の及川惠介への取材を要請した。佐々木の女房役である及川の苦労話や、配球に関する話題は誰しも興味があった。

佐々木が先発した岩手大会準決勝に訪れた大勢の観客 ©共同通信社

 ところが、取材場所に及川が現れない。大船渡の吉田小百合・野球部長は、「チーム事情」を理由に取材に応じないと岩手高野連を通じて説明した。さらに、会見に立った佐々木朗希に対して、「今日はフォークボールを投げましたか」という質問が飛ぶと、やはり吉田部長が「戦略上の都合でお答えできません」と、横やりを入れた。

 取材に不慣れな学校が、殺到する報道陣への対策として、個別の対応を禁じるのは理解できる。ただ、公式戦の試合後に学校側が取材を拒否することなど、初めてのケースだった。

 たとえば、父の功太さんと祖父母を東日本大震災の津波で亡くしている佐々木に関して、そうしたプライバシーに踏み込む質問が飛ぶことはなかった。報道陣も17歳の高校球児に対し最低限の礼節はわきまえて取材にあたっていた。

 過熱する一方の佐々木への取材だけでなく、中心選手である及川らの取材も規制するのは、彼らを余計なプレッシャーにさらしたくないという配慮なのだろう。そしてもうひとつ、夏の大会で甲子園を目指す大船渡の前に立ちはだかるであろう、シード校の花巻東や盛岡四、盛岡大付属にバッテリーの情報を漏らしたくないという判断だった。

 夏の岩手大会開幕直前となる7月6日と7日、大船渡は練習試合を行い、佐々木もマウンドに上がった。連投となった盛岡一との試合では20三振を奪って完投。150キロ台のストレートを連発し、左打者にはチェンジアップ、右打者にはフォークボールと、落ちるボールを有効に使っていた。さらに、報道陣には公言していない、ツーシームやカットボールのような直球系のボールも多投していた。

なぜか練習試合に佐々木が連投

 意外だったのは、あれほど投球過多に敏感だった國保監督が、佐々木に連投を命じ、さらに2戦目は完投させたことだ。それは6日間で4試合を戦う岩手大会終盤の連戦を想定した試験的登板に違いなかった。夏の岩手を制す準備は整ったように見えた。

 14対0と大勝した7月16日の岩手大会初戦・遠野緑峰戦で佐々木は2回を投げただけで降板し、続く一戸戦にも先発。6回参考記録ながら、ノーヒットノーランを記録し、被安打0のまま最初の山場となる第2シード・盛岡四との4回戦(7月21日)に臨んだ。

 先発した佐々木は公式戦における自己最速となる160キロをマークし、延長12回までに奪った三振の数は21。令和の怪物の称号に相応しい内容で、國保監督は球数が194球に達するまで佐々木をマウンドに送り続けた。

 そして、試合を決めたのも佐々木だった。12回表に、右打者の佐々木にとっては逆方向となる右翼席に弾丸ライナーで飛び込む2点本塁打を放ち、そのリードを守り切った。試合終了の瞬間、佐々木の目には涙があふれていた。

 試合後の取材では、疲労困憊の佐々木を考慮し、パイプ椅子が用意されていたが、佐々木は「立って話した方が良いです」と笑い、会見は始まった。

「負けたら終わりというプレッシャーはあった。これからは連戦になる。チーム全員で戦っていけば、勝つことができると思います。この仲間と野球ができるのは、この夏が最後。その喜びを噛みしめながら、プレーしていました。160キロ? 自分ではそこまで速いとは思わなかったですし、質の良いボールではなかったです」

 160キロを打席で体感した盛岡四の岸田直樹は清々しい表情で振り返った。

「160キロの次のボールは、140キロのフォークでした。直球かなと思った瞬間、ボールが視界から消えた(結果は三振)。高校生が打てるボールではありません」

 194球という球数は、佐々木にとって公式戦では最多の投球数だった。この緊迫した展開の中で、佐々木を続投させるにしても、力の落ちる控え投手を起用するにしても、大きな勇気が必要だったに違いない。米国の独立リーグを経験し、肩やヒジの疲労を第一に考えて佐々木を指導してきた國保監督なら、本心としては継投策に出たかったはずだ。しかし、勝利のためには、佐々木の続投しか考えられない。そうした迷いに包まれているうちに、延長12回となり、佐々木の球数も194球に達していた。

 試合後、國保監督はいつものフレーズを口にした。

「今日もケガなく終われて良かったです」

 大船渡の試合は連日、徹夜組を含めて高校野球ファンが球場を埋めた。12時半開始予定の試合に、プロのスカウトが5時に来て開場を待つ列に並び、バックネット裏の良席を確保するのも異例の光景だった。

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