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ボストンで大行列"5年限定"のラーメン店

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週に3日は1日2時間しか営業せず、5年後に店を畳むというラーメン店がアメリカ・ボストンにある。42歳の店主・大西益央さんが取り仕切る「Tsurumen Davis」は、マイナス10℃以下の極寒でも1時間待ちの行列ができる。なぜ人気なのか。店主に密着した――。

「Tsurumen Davis」を取り仕切る大西益央さん(写真提供=毎日放送)

極寒のボストンで1時間待ちの大行列を作る

最低気温がマイナス10℃以下にもなるアメリカ・ボストンで、1時間待ちの大行列を作るラーメン店がある。42歳の店主・大西益央さんが取り仕切る「Tsurumen Davis」だ。2018年4月のオープン後、瞬く間に連日行列となった。ボストンのグルメサイトで「今、最も熱いレストラン」第1位を3カ月連続獲得し、現地紙「ボストン・グローヴ」の1面を飾るなど、メディアからも注目される超人気店になっている。

2月24日放送のドキュメンタリー番組「情熱大陸」では、従来の日本のラーメン店にはない働き方をする大西さんのビジネススタイルと、新作ラーメンを生み出すまでの試作の様子に迫った。

スープ作りの合間を縫ってヨガで心身を整える

「Tsurumen Davis」の経営方針は実にユニークだ。週6日ある営業日のうち、3日は営業時間を午後6時から8時までのたった2時間だけにしている。200日ごとにメニューを一新し、営業はオープンから1000日で打ち止め。5年後には店を畳むと決めている。一体なぜなのか。

【大西】「終わりを決めたら人間は本気になる。ずっと続くものには本気になりにくい」

大西の日常にもさまざまなルールがある。午前6時半に店にやってくると、朝一番に取り掛かるのは雑巾がけだ。その後、寸胴鍋に大量の鶏ガラと利尻昆布を投入し、スープの仕込みに移る。自家製の麺にはカナダの小麦粉とメキシコの塩を使用。メンマも自家製だ。

大量の鶏ガラと利尻昆布でスープを取る(写真提供=毎日放送)

スープの完成までは6時間。合間を縫ってヨガで心身を整えるのも大西流だ。アシスタントとして働くモルガンは大西の味に衝撃を受け、当時働いていたフレンチレストランを辞めて大西のもとに弟子入りをしてきたという。

【モルガン】「今まで働いていた店はスピード重視で質が下がっていました。大西さんは質を大事にしているし、僕らに学ぶ機会も与えてくれます」

醤油ラーメン15ドルでも、週に3回通う客がいる

店の前には行列ができている(写真提供=毎日放送)

午後6時、開店だ。行列で冷え切った客の体に熱いスープが染み渡る。

鶏ガラスープの醤油ラーメン15ドル、自家製のラー油を利かせたパイタン麺17ドル。強気の価格設定にもかかわらず、お客は引きも切らない。常連客の中には週に3回通う客や、一度に3杯以上食べるという猛者もいた。

【客】「いつ来ても満足して帰るよ。食べ終わると幸せいっぱいの気分なんだ」

【客】「こんなにおいしいラーメンはないと、みんなに言ってるの」

2時間の営業を終えると、午後9時前にはスタッフを連れて、外の店に夕食をとりに行った。スタッフとのコミュニケーションを大事にするやり方は、どこか日本的とも言える。

【大西】「店員が疲弊してるのが伝わったら、お客さんもそういう店で食べたくないと思うんです。まずは僕らが元気で働ける環境作り。そういうライフスタイルを実現したい」

これは自身が今まで背負ってきた苦労からにじむ本音かもしれない。大阪出身の大西はラーメンを描いた映画『タンポポ』に感動し、31歳で地元に「鶴麺」をオープンさせた。7年後、ハワイに進出したが商売は立ち行かなかった。2年後ノースカロライナでも失敗し、借金を背負った。追い打ちをかけるように父親がガンで帰らぬ人に……。

せめてもの救いがラーメンだった。

【大西】「(父親は)食が細くなっていくのに僕のラーメンを食べてくれた。僕のラーメンなら食べられるというあの経験が、おいしいもので人を幸せにする僕のその思いを決定づけた」

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