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AI時代でも英語学習が絶対に必要なワケ

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自動翻訳機ができれば、英語学習は不要になるのか。答えはNOだ。脳科学者の茂木健一郎氏は「現地の人と同じように喋れなければ仲間に入れてもらえず、時代とともに変わる“生”の言葉を捉えきれない」という。イーオンの三宅義和社長が、茂木氏にそのわけを聞いた――。(第2回)

■5歳の女の子は「ウプヌシ」と言った

【三宅義和氏(イーオン社長)】「自動翻訳機ができると英語を学ぶ必要がなくなるのでは」という話をよく聞くのですが、茂木さんはどうお考えですか?


脳科学者の茂木健一郎氏

【茂木健一郎氏(脳科学者)】それは違うと断言できます。学生にもそういう考えが多くて困っています。なぜ英語を学び続ける必要があるかと言うと、言葉は常に変化しているからです。例えば日本では2017年に「忖度」という言葉が流行って一時期みんな使っていましたけど、2018年に入ったら会話で使われなくなりましたよね。もしいまAIが「忖度」という言葉を使ったら、日本人の耳からすれば違和感を覚えるはずです。ようは、言葉というのは常に「生」なんです。

例えば、最近、僕の知り合いが5歳の娘さんから「パパ見て、この動画のウプヌシがね」と言われたそうなんですよ。ウプヌシと言われてもわからないですよね。よくよく聞いたら、ウプヌシというのは「動画をアップロードした人」だと。ひらがなで「う」、小さなアルファベットの「p」、神主さんの「主」で「うp主(ウプヌシ)」。英語の「up」をカナ入力すると「うp」になるんです。

元々はネット用語ですけど、それを5歳の女の子が普通に「ウプヌシ」と言う。言葉というものはそうやって常に変化していきます。そして、ネイティブは常に生の言葉を使うことでお互いが仲間だと認識しあうものです。

■「#Me Too」の本当の意味

【三宅】そういう意味では、英語も当然変わっていきますよね。

【茂木】はい。最近だと「Me Too(ミートゥー)」がそうですね。SNSで使われたハッシュタグの「#Me Too」がきっかけで、そこから「女性の権利がちゃんと守られなければいけない」という意味合いで使われるようになりました。ただ、最近ある外国人としゃべっていたら、「2匹目のドジョウ」という意味で使っていたんです。「あいつらが成功したんだから、俺たちも#Me Tooでやろうかな」みたいな使い方です。こうやって短期間の間に意味が変わることもよくあります。

あと新しい言葉もどんどん生まれますよね。たとえば英語には「mansplaining(マンスプレイニング)」という言葉があります。「man(男性)」と「explain(説明)」が合体した新語です。男性が女性に対して少し自慢げに教えたりすることがあるじゃないですか。女性は答えを知っているのだけど男性の顔を立てるために知らないふりをする、みたいなことをアメリカ人もするそうです。その時の男性が得意げに説明するさまのことを「mansplaining」と言います。言葉は時代状況とともに変わります。

■AIでは現地の人と仲良くなれない

イーオン社長の三宅義和氏

【三宅】AIがその変化に追いつき、さらに判別ができるのかという話ですね。

【茂木】AIにはできないです。なぜなら仲間じゃないから。言葉というものは生きている人同士がしゃべっているから言葉なので、やはり自分がしゃべらないと仲間にはなれません。だからAIが出て来ても英語学習の必要性がなくなるということは絶対にないと思います。観光とか、ちょっとしたビジネスのやり取りはラクになるでしょうが、現地の人と仲間になれるわけではありません。

【三宅】なるほど、よくわかりました。茂木さんの場合は「AIに学ぶ英語学習」ということをおっしゃっていますが、これはどういうことでしょう?

【茂木】AI(人工知能)は、そもそも人間の脳の学習則を参考にして作られています。学習則は2つあって、「パターン学習」と「強化学習」です。「パターン学習」とは、とにかくお手本をたくさん聞いたり読んだりしてパターンを学習すること。「強化学習」とはいまの自分にはできないことにチャレンジすること。できなかったことができるとうれしくてドーパミンが出て、報酬系がどんどん活性化してシナプス結合が強くなるんですね。

AIはこの「パターン学習」と「強化学習」をひたすら地道にやってすごいところまで行くのですが、肝心の、本家本元の人間が「パターン学習」と「強化学習」を十分にやっていない。だから英語を学びたいなら、それをちゃんとしましょうね、という話です。

英語で「パターン学習」というのは、とにかくたくさん英語に接することですよね。リスニングでもリーディングでも。そのことによってだんだんパターンがわかってくる。「強化学習」のほうは自分ができないこと、例えば話すのが苦手なのであればとにかく無茶ぶりしてやると。できるようになるとうれしいですよね。

これをただやるだけで、どんな人でも英語はうまくなるはずなんですね。やはり王道は地道にただやるだけだと思います。

■「ある日、英語力は突然ヒューンと伸びる」という事実

【三宅】努力は裏切らないというということですね。

【茂木】僕はよくサイレント・ピリオド(沈黙期間)という話をするんですけど、日本人の子どもが親の転勤などで海外の学校に放り込まれると、半年くらいはしゃべれないですけど、サイレント・ピリオドを突破すると突然、何を言っているか理解できるようになったり、しゃべれるようになったりするんですね。

本人はあまり成長していないように感じたとしても、その半年間はしっかり「パターン学習」をしているわけです。先生の話を聞いたり、クラスメートの会話を聞いたり、テレビを見たり、ラジオを聞いたりすることで。

だから英会話の勉強をはじめるときに大事なことは、最初のうちは努力と結果が比例の関係にあると思わないことじゃないですかね。自分の成長が感じられないときは「いまはサイレント・ピリオドなんだ。パターン学習をしている最中なんだ」と思って努力を続けたら、ある日、ヒューンと突然伸びるわけですから。

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