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巨星墜つ! 技術の先端を驀進した「ロケット・ササキ」の102年

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 シャープの元副社長、佐々木正氏が1月31日に亡くなっていたことが、2月2日に公表された。102歳だった。カシオ計算機との激しい電卓開発競争の中で、現在もパソコンやスマートフォンで使われる半導体、MOS(金属酸化膜)LSI(大規模集積回路)や液晶パネルの実用化に道を開いた。カリフォルニア大学の学生だった孫正義氏が発明した自動翻訳機を1億6000万円で買い取って起業のきっかけを作った「大恩人」としても知られる。

 佐々木氏の102年の人生はあまりに多くの功績に彩られており、「略歴」だけでもかなりの長さになってしまう。

NASAから「アポロ功労賞」

 1915年、島根県浜田市に生まれた佐々木氏は、幼少期に台湾に渡り、19歳で京都帝国大学(現京都大学)に進むまで台北で暮らした。台北第一中学時代には、台湾代表として全国中学野球大会(現在の高校野球=甲子園)に出場している。

 真空管技術者として、戦闘機の「紫電改」で知られる川西機械製作所(後の神戸工業、現在のデンソーテン)に入社し、戦時中は陸軍登戸研究所でレーダーの開発に従事した。

 戦後、日本の通信網を改良するためGHQ(連合国総司令部)の命令でアメリカに渡り、当時ベル研究所の技術者だったウィリアム・ショックレー、ジョン・バーディーン、ウォルター・ブラッテン(後に3人ともノーベル物理学賞を受賞)から、まさに開発中だった「トランジスタ」の存在を知らされる。帰国後、神戸工業の社長に進言し、いち早くトランジスタの開発に着手した。

 1964年、シャープ創業者の早川徳次(故人)、2代目社長、佐伯旭(故人)に説得され早川電気工業(現在のシャープ)に移籍する。「電卓戦争」と呼ばれたカシオ計算機との激しい開発競争の中、小型化を進めるためMOS・LSIの実用化を決断。シャープが1969年に発売した世界初のMOS・LSI電卓は、5年前に比べ重さが18分の1、価格は5分の1になり、電卓の爆発的な普及につながった。

 MOS・LSIの開発でシャープは米半導体大手のロックウェルと提携した。シャープは電卓向けを目的としていたが、ロックウェルの目的は宇宙開発だった。ロックウェルの技術者たちは佐々木氏の爆発的な発想力に敬意を表し、「ロケット・ササキ」のニックネームを贈った。シャープとロックウェルが開発したMOS・LSIはアポロ12号に採用され、佐々木氏とシャープはNASA(米航空宇宙局)から「アポロ功労賞」を贈られた。

 電卓の小型・薄型化で半導体に次ぐネックになったのが、蛍光管の表示装置だった。佐々木氏は、「使い道がない」と捨て置かれていた液晶に着目。電卓の表示装置として実用にこぎつける。これが後に「アクオス」で一斉を風靡するシャープの液晶事業の礎になった。

「僕は孫正義を残した」

 1978年、電卓戦争が一段落してシャープの東京支社長を務めていた佐々木氏の元に、1人の若者が現れる。カリフォルニア大学バークレー校に通い、この時一時帰国していた孫正義氏である。父親の安本三憲氏に伴われて現れた孫氏は胸に大きな風呂敷包みを抱えていた。カリフォルニア大学教授の協力を得て開発した自動翻訳機である。

 この時、シャープはすでに独自の自動翻訳機を開発していたが、孫氏の試作機には電子音声機能が付いており、8カ国語に対応していた。佐々木氏は「1言語につき2000万円」という破格の条件でこの機械を買い取った。ここから現在のソフトバンクに繋がる孫氏の起業家人生が始まるのである。

「虎は死して皮を残すというが、僕は孫正義を残したから、もういつ死んでもかまわない」

 晩年の佐々木氏は冗談交じりによくこう語っていた。孫氏も佐々木氏の恩を忘れず、毎年「大恩人の日」と称して佐々木夫妻を福岡ドームの福岡ソフトバンク・ホークスの試合に招待した。

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