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「アレが人生の頂点だった…」箱根駅伝がもたらす功と罪


【箱根で燃え尽きてしまうランナーも多い?(公式HPより)】

 お正月の風物詩「箱根駅伝」は、今年もまた新たな伝説とともに幕を閉じた──。優勝した青学大の下田裕太や田村和希、神奈川大・鈴木健吾、順天堂大・栃木渡ら、4年生は、“最後の箱根”となった。箱根駅伝で活躍した彼らには、2020年の東京五輪でのマラソン日本代表として、メダル獲得の期待が高まる。

「東京五輪を迎えるとき、彼らは20代半ばと脂が乗り切っているので、表彰台を期待したい。地の利を生かして、駅伝で鍛えたスピードを披露してもらいたいですね」(30年来の箱根駅伝ファンである50代の主婦)

“箱根のスター”たちが、“オリンピックのメダリスト”になるという夢物語。ファンならずとも楽しみである。だが、彼らを待ち受ける未来は、必ずしも明るいとは限らないと、スポーツジャーナリストの酒井政人氏が指摘する。

「1964年の東京から2016年のリオまでの五輪のマラソンで、入賞した9名(12回)のうち、箱根駅伝で活躍したのは、バルセロナ五輪8位の谷口浩美氏(日体大卒)とアテネ五輪6位の諏訪利成氏(東海大卒)くらい。ロンドン五輪6位の中本健太郎氏(拓殖大卒)も箱根に出場していますが、お世辞にも活躍したとはいい難い。箱根での成績と五輪は直結していないのが、日本長距離界の実情です」

 事実、ソウルとバルセロナの五輪2大会連続で4位入賞を果たした中山竹道や、バルセロナ五輪銀メダリストの森下広一、日本記録保持者の高岡寿成らは、箱根未経験者だ。

 箱根の山で見事な走りを見せた選手が、五輪はおろか早々と陸上競技の舞台から降りてしまうことも少なくない。彼らにとって、五輪は遠いステージなのだ。

 その代表例が「新・山の神」と謳われ、東洋大学を3度の総合優勝に導いた柏原竜二だ。柏原は4年間、箱根駅伝の山登りの難所といわれる5区(23.4km)を任され、4年連続で区間賞という偉業を達成した。自分の前に8人のランナーが走っていても、あっという間にごぼう抜き。その走りは圧巻だった。

 東洋大学卒業後は、実業団の名門・富士通に入社。しかし、相次ぐけがに泣かされ、大学時代の栄光とは一変。2015年にシドニーマラソンに挑戦するも、2時間20分45秒で7位と、箱根駅伝での輝きは見られなかった。

 2017年3月、突如現役引退を発表。6月には第2の人生として、同社のアメリカンフットボール部「富士通フロンティアーズ」のマネジャーに転身したことを明らかにした。28才での引退には、「早すぎる」と、惜しむ声が相次いだが、柏原本人は引退後のインタビューで、その胸の内をこう明かしている。

「周囲からは、かなり悩んでから引退を決断したと勘違いされがちですが、『昨季(2016年)の1年でけがをしたら、結果が出なかったらやめよう』という思いでやっていたので、ずるずると競技生活への未練を引っ張ることはなかったですね。自分の中では、東京五輪を目指すことよりも、引退後の人生の方に気持ちが向いていたんです。今は、競技者としての経験を、会社にどう還元するか、日々考えています」

“後悔なき引退”だったことを強調した。

◆箱根で活躍するとスポンサーが近づいてくる

 期待されながらも、大成することなく引退に追い込まれた箱根のスターは柏原だけではない。“箱根史上最高のランナー”との呼び声高い、渡辺康幸(現・住友電工陸上競技部監督)は、早大4年時(1996年)には各校のエースが集まる“花の2区”で、9番手でタスキを受け、8人をぶち抜いてトップに立つなど、いくつもの伝説を残した。卒業後は鳴り物入りでヱスビー食品に入社したが、計7度のアキレス腱の故障の影響で、五輪でのメダルを期待されながらも思うような成績を残せなかった。

 三代直樹は順天堂大4年時(1999年)、不滅の記録といわれた渡辺康幸の2区の区間記録を2秒更新し、順天堂大の総合優勝の立役者となった。富士通入社後は、2003年の東京国際マラソンで4位に入賞したものの、坐骨神経痛などに苦しみ2008年に引退を余儀なくされた。

 今を時めく青学大の黎明期。エースとして支えた出岐雄大は4年時(2011年)に“花の2区”で11人抜きの激走を見せて、後の王者となる礎を築いた。出岐は中国電力に入社して、リオ五輪出場を目指したが、25才の若さで競技生活から離れている。

 将来を嘱望された彼らが、マラソン選手として大成できなかった理由の1つに“箱根駅伝という甘い蜜”があるという。

 法政大時代、トレードマークのサングラスからビジュアル系ランナーとして注目を浴びた徳本一善氏(現・駿河台大駅伝部監督)が言う。

「もともとぼくは、箱根駅伝には興味がなかったんですが、チーム事情で出場することになったんです。実際に“箱根”を走って、いちばん強く感じたのは、スポーツ選手としての価値や周囲の空気がガラッと変わるということ。箱根で活躍するとスポンサーからスポーツ用品の提供を受けたり、ファンからも定期的にプレゼントが届いたりする。一般の人が一夜にしてアイドルになったような気分になってしまうんです。そういった過熱感が“箱根がすべて”という思考になり、箱根駅伝で燃え尽きてしまう選手も少なくないと思います」

 出雲駅伝や全日本駅伝は全国大会なのに対し、箱根駅伝は関東の大学しか出場できない地方大会。それにもかかわらず、五輪同等、いやそれ以上の知名度と影響力を誇っているのだ。大学生にして、人生の頂上に立つという“魔力”が箱根には存在するのである。

「実業団には、元日に行われるニューイヤー駅伝がありますが、箱根と比べると、注目度やテレビ局の力の入れ具合がまったく違います。選手がやることは何も変わらないのに、視聴者の関心度も天と地ほどの差があります」(徳本氏)

 箱根で活躍した選手が社会人になると、そのギャップに戸惑うことがあるという。前出の出岐は現役を退いた際、「箱根駅伝以上の目標を見いだせなかった」と、その理由を語っている。

「箱根で燃え尽きてしまうランナーが一定数いるのは間違いありません。実業団に入った後、注目度などの違いに戸惑い、モチベーションが急激に低くなる選手もいます」(徳本氏)

 前出の酒井氏も、大学と社会人の違いについてこう語る。

「大学は4年間という期間がありますが、実業団にはないため、自身でモチベーション維持をしなければなりません。これがうまくいかず、やる気を失っていく選手は多い」

※女性セブン2018年1月18・25日号

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