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米兵未亡人の怒りをかった「大統領の電話」と「封印された棺」 - 青木冨貴子

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 11月はじめに帰国することは1年前から計画していたが、初めて米軍横田基地に降り立つ米大統領の来日と同時期になるとは思いもしなかった。

 「U、S、A!」の大合唱に包まれて大統領専用機「エアフォースワン」からあらわれたドナルド・トランプが、米兵やその家族など約2000人の大歓迎を受ける。まるで我が家の庭へ到着したかのようである。その姿は、現在の日米関係を見事なほど如実に語っていた。

 壁一面に掲げられた巨大な星条旗の前で米軍のジャンパーに着替えた大統領は、北朝鮮を威嚇するように、満面の笑みを浮かべてこう言い放った。

 「敵は心底恐れている」

 「誰であれ、どこの独裁者であれ、どの政権であれ、どの国であれ、米国の決意を過小評価することはできない」

 生バンドのロックンロールが大音響をたてる格納庫には、日本の航空自衛隊300人の姿も交じっていた。一体、彼らはどんな気分でこの騒ぎを見つめていたのか、わたしには憶測もつかない。彼らは「USAコール」に参加するわけにもいかず、かといって大統領の来日を歓迎しないわけにもいかない。曖昧な笑顔で取り繕うしかなかったにちがいない。

 その所在なさげな顔の裏に張り付いた不安の深さは、この10月、棺に入って帰国した1人の米兵と、これを迎えた大統領の言葉を思い起こさせた。出発前、ニューヨークではこの事件で持ち切りだったのである。

行方不明になった兵士

 ドナルド・トランプがホワイトハウスに入った1月20日からこれまでに、43人の米兵が命を落とした。そのうち17人は伊豆半島沖などで起こったイージス艦衝突事故によるもので、このほかイラクで14人、アフガニスタンで11人、ソマリアで1人が死亡している。

 それに加え、10月はじめには、西アフリカのニジェール共和国で数名が犠牲になったと伝えられた。なぜ、サハラ砂漠の南縁にあるニジェールに米軍がいるのか、と誰もが素朴な疑問を抱いた。市民ばかりでなく、民主党や共和党上院議員も、そんな話は聞いたことがないと首を傾げた。

 その答えは次第に明らかになるのだが、数日後、米陸軍特殊部隊の兵士3人の死亡が確認され、4人目は行方不明と報道された。

 アメリカ国防総省の発表によると、米特殊部隊が派遣された理由は、ニジェール軍へ対テロ作戦の援助とアドバイスをするためだったという。この特殊部隊はマリ共和国との国境に近いトンゴトンゴ村の近くで共同訓練を行っていた。通常ならば、危険のない地域だったが、部隊は突然、待ち伏せ攻撃に遭遇。30分におよぶ銃撃戦の末、3人の米兵と5人のニジェール兵が死亡、数名が負傷し、行方不明だった4人目の米兵も数日後に遺体で発見された。

 米軍では、兵士を置き去りにしないという鉄則がある。なぜ、最後の1人の発見が遅れたのか、さまざまな憶測が飛ぶなか、最後に発見されたラ・デビッド・ジョンソン軍曹の棺が米国へ帰還した。25 歳の黒人兵である。マイアミ国際空港へ向かうリムジンのなかで、未亡人になったアエシア・ジョンソンの携帯に大統領から電話が入った。

 そのときの細かいやり取りは録音されなかったので不明だが、ジョンソン夫人は大統領の言葉に強い憤りを覚えたという。リムジンには軍曹の母と、夫婦をよく知るフロリダ州選出のフレデリカ・ウィルソン民主党下院議員が同乗していた。彼女たちも夫人の携帯電話のスピーカーから流れる大統領の言葉に、しっかり耳をたてていた。

 「大統領は未亡人にこう言ったんです。『(君の夫は)何にサインしたか、わかっていた』とね。哀しみでいっぱいの彼女に、よくもそんな言葉が言えたものです」

 ウイルソン議員はこう言って、怒りをあらわにした。つまり、「ジョンソン軍曹が米国陸軍兵になる誓約にサインしたことは、国に命を捧げる覚悟があったはずだ。だからこの結末は予期したものだろう」という意味のことを大統領が言ったというのである。さらに、大統領は電話をかけてきたにもかかわらず、亡くなった軍曹の名前すら覚えていなかった。

 大きな帽子と派手な衣装をトレードマークにしている黒人のウイルソン議員は、テレビ局のニュース番組に登場して、このときの会話を披露し、怒りをぶつけてまわった。軍曹の母もこれに続いた。

 「大統領の言葉には、われわれ家族への敬意がありませんでした」

 亡くなった兵士の家族に対する思いやりも、配慮も感じられない言葉に、多くの市民が驚き、若い未亡人へ深く同情を寄せた。

未亡人がニュース・ショーに

 これに対してトランプは、そんなことは言っていないと怒りを込めて、ツイッターで応酬した。

 「あのおかしな下院女性議員がこっそり、とても個人的な電話の会話を聞いていて、まったくの嘘を並べ立てている」

 「ラ・デビッド・ジョンソン軍曹の未亡人とはとても敬意に満ちた会話をした。彼の名前は、はじめから何の躊躇もなく口にしていたよ」

 この騒ぎに驚いた大統領首席補佐官のジョン・ケリーは、ウイルソン議員がこれを政治的な宣伝に利用していると言って批判し、「下院議員があの(大統領と未亡人の)会話を聞いていたなんて、たまげたもんだ。まったく肝をつぶされた」と言い、彼女がテレビで発言していたことに、どれほど憤慨しているかを語った。さらに、彼は大統領が言った言葉がまったく違って受け止められたとこぼした。

 両者の言い分は平行線を辿り、ついにジョンソン夫人がテレビ局『ABC』のニュース・ショーに出演して、実に明確に彼女の意見を述べたのである。わたしは若い黒人女性の毅然とした態度に感心した。

 「私の夫がどれほど立派な兵士であったか、どれほど家族を大切にする良き夫であったか、みなさんにわかって欲しいのです」

 夫人は目鼻立ちのはっきりした顔で、キャスターを正視して続けた。

 「私は彼(大統領)が口ごもっているのを聞いたのです。そのことが何より私を傷つけました。もし、私の夫が国を愛し、国のために命を捧げたなら、なぜ、彼(大統領)は夫の名前を覚えていなかったのでしょうか」

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