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世界各国の安楽死を選んだ人々を取材して思ったこと

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【安楽死前日に、夫の写真を眺めるイギリス人患者・サンドラ】

 2016年1月から取材をはじめた国際情報誌・SAPIO連載「私、死んでもいいですか 世界『安楽死』を巡る旅」も遂に最終回を迎える。スイス、オランダ、ベルギー、アメリカ、スペインを経て、日本。国が変われば、価値観も変わる。筆者に強い影響を及ぼした言葉を振り返りつつ、「人間の最期」のあり方について、ジャーナリスト・宮下洋一氏が思いを綴った。

 * * *
 私の手元にあるボイスレコーダーには、多くの帰らぬ人たちの肉声が生き続けている。

 老いていくことを不幸だと感じていた英国人老婦・ドリス(享年81)は、スイスで自殺幇助を受けて、わずか20秒で息を引き取った。死の前日の老婦の強烈な言葉が、忘れられない。

「これからは、頂点に達した人生が衰退に向かうだけです。せっかく良き人生だったものが、身体の衰弱によって失われる。それだけは避けたいの……」

 スウェーデンから、スイスにやってきた元産婦人科医で、末期の膵臓癌だった女性・ブンヌ(享年68)は、ホテルの一室で、無意味に生き続けることの虚しさについて、こう嘆いた。

「なぜ、あと2か月も耐え難い痛みを我慢して生きなければならないのですか。耐え抜くことによる報酬でもあるのかしら」

 安楽死の衝撃にいささか慣れた3度目の現場では、まだ生きる力を残しているように見える、多発性硬化症患者・サンドラ(享年68)を看取った。死の直前、「ありがとう、ヨーイチ」といいながら見せた笑顔は、鮮明に覚えている。取材を重ねるうち、当初、安楽死に疑念を抱いていた私の死生観は、覆されていった。

 遺族への取材も多く行った。

 安楽死容認国・オランダに向かった私は、2013年、認知症を理由に安楽死を遂げた元船大工のシープ(享年79)の遺族を当たった。決行当日、集まった家族25人を前にシープは、こんな言葉を言い残したという。

「いいかい、人間はみんな個人の生き方があるんだ。死ぬ権利だってある。誰ひとりとして、人間の生き方を他人が強要することなんてできないんだ。それだけは理解してくれ」

 世界的にみても、安楽死は、おおよそ3つの条件が備わらないと決行できない。
【1】本人の意思表示、【2】不治の病である、【3】耐えがたい苦痛を伴う

 このケースがはたして、「耐えがたい痛み」に該当するのか否か。この疑念は、ベルギーで2002年から法的に許された精神病患者の安楽死にも、当てはまる。当初は、この正当性に否定的だった私も取材するなかで、意識が変わっていった。

 ベルギーで30年以上にわたる躁鬱病生活に終止符を打ち、2013年、49歳でこの世を去った男性・クンのケースを取材した。母と娘(血の繋がりはない)は、クンを診断した女医からこう言われたという。

「彼は刑務所で独房生活をしているようなもの。彼はそこから解放されたい。彼にとって死は、自由と平和を手に入れることなの」

 彼には生きることが死ぬに値する苦しみだった。治療が期待できず、さらには耐えがたい苦しみを抱かせる精神疾患の存在について私が勉強不足であったことを白状しよう。彼は医師の注射で安楽死を遂げる前に、妻に落ち着いた口調でこう語った。

「もし、あの世があるのなら、君に居心地の良いスペースを取っておくよ。でも、急がなくていいから……」

◆時には罪悪感を持つ

 スペインでは、安楽死が容認されていない。29年間、寝たきりだった全身不随の男性・ラモンが周囲の助けを得て安楽死に及んだ1998年の事件は、刑事事件に発展。私は毒薬を飲ませた恋人と、その殺害を恨む家族を取材した。

 恋人は、「本当にその人を愛するのであれば、その人にとっての幸せを叶えたい」と語り、正当性を強調したが、彼女と絶縁した家族は、「記憶を消し去る努力はできるが、許せない。あれは犯罪だ」と憤慨した。

 双方に頷ける部分を発見した私は、この時から、人間の最期に一般的な理想を描いてはならないと自覚するようになった。

 アメリカでは、17年前、末期癌で自殺幇助に臨んだ女性・ジャネット(72)が、健康に暮らしているという事例を取材した。ある医師との出逢いがきっかけで放射線治療に励み根治したという。彼女は、「グレイト・トゥービー・アライブ(生きていて良かった)!」と私に告げた。

 その医師は、私にこう語っていた。

「人々は、耐えられない痛みのせいで安楽死や自殺幇助を選ぶのではなく、周りに迷惑をかけたくないという理由から選ぶ傾向のほうが強いと言います」

 もはや何が正解かわからない。そこで、再び安楽死取材をはじめるきっかけとなったスイスの自殺幇助団体「ライフサークル」のエリカ・プライシック女医に会いにいった。彼女は当初、私にこう語りかけていた。

「あなたには、色んな人を取材して、中立な立場で執筆してもらいたいわ。世界には、私だけでなく、たくさんの医師や患者がいるの」

 年間80人以上の患者を幇助する彼女は、プロフェッショナルである。だが、女医に安楽死の矛盾を告げると、その彼女ですら私の前でこう嘆くのだった。

「私だって、すべての幇助が正しいとは思わない。時には、罪悪感を持つことだってある」

 もっとも新しい例は、この日の朝、女医が自殺幇助したドイツ人女性についてだった。

「彼女の病気は、全身麻痺でしたが、本当はまだ生きることが可能でした。病に倒れてからの2年間は、地獄の生活だったことでしょう。しかし、そこから20年間は、おそらく精神的な安定期に入ったと思うのです。彼女が死んだ時、私は恋人が泣きわめく姿を目の当たりにしました。この段階で幇助するのは間違っていました」

 彼女に最大限の敬意を払いつつも、私はこう思った。後悔しても死人は帰らない。

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