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急がれるユニバーサルデザイン・タクシーの普及

先ごろユニバーサルデザイン(UD)タクシーに初めて乗った。広い車内にはスロープも収納され、これならタクシー利用が難しい車椅子使用者らも十分、利用可能と理解した。 人口高齢化が進む中、高齢者や障害者の“足”を確保し、社会参加の機会を増やすためにもタクシーのUD化は急ぐ必要がある。

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鳥取市に配備されたUDタクシー、車椅子用のスロープなど多彩な機能が備えられている


 現在、国内で営業運転されるタクシーは法人、個人を合わせ約24万台。国は東京五輪・パラリンピックが開かれる2020年までにUDタクシーを含めた福祉タクシーを1割強の2万8000台まで増やす方針を決め、新規購入する事業者に対する補助金制度をスタートさせているが、一方で人口減少が続く地方、とりわけ中山間地では採算が取れないまま撤退するタクシー業者も増え、高齢者や障害者が足を失う結果にもなっている。

 UD化によって新しいタクシー利用客が増え、タクシー業界の経営基盤が強化されるのが望ましいが、UD車は従来のセダン型タクシーに比べ価格が100万円ほど高く、全国ハイヤー・タクシー連合会などによると、タクシーの新車切り替えは「走行距離50万㌔㍍、10年間使用」を目途としており、直ちにUD化に踏み切れない事情もあるようだ。

いずれにしてもUD化を促進するには、UDタクシーに対する一般客の需要を高めるのが先決。幸い料金は一般のタクシーと同一で、従来のセダン型と違い、ワゴンタイプの車内は天井も高く、乗り降りの際にドアの開閉に合わせて動くステップも含め、誰にとっても使い勝手はいい。シートも自由に移動でき、中にゆとりがある分、ベビーカー使用の親子連れや妊娠中の女性などにも便利で、大きな荷物を持った外国人観光客にも歓迎されよう。こうしたUDタクシーの利点が広く認識されれば、利用者のニーズも自ずと高まり、UD化の促進に弾みがつくはずだ。

しかし現状は、多くの利用者に「UD車は障害者、高齢者向け」といった誤解、勘違いがあり、UD車の利点が認識されているとは、とても言えない。全国で営業運転されているUDタクシーは昨年3月末現在、690台と少なく、UD車の存在そのものが知られていないのが一因で、今後、「誰もが便利に利用できるUD車」をどこまで広げていくかタクシー業界の課題となる。

法人、個人合わせ4万5000台のタクシーが走る東京都は今年1月、五輪開催時までに、うち1万台のUD化を目指し、新規購入事業者に1台当たり60万円を補助する新制度を発足させた。

鳥取県では、同県と共同して日本一のボランティア先進県づくりに取り組む日本財団が3年間で200台のUDタクシーを鳥取県内に配備することに決め、第一弾の14台が先ごろ鳥取市内で営業を開始した。筆者が乗車体験をしたのは、このうちの1台で、配備が一段落する3年後には、鳥取県内を走るタクシー約800台の4分の1がUDタクシーとなり、「鳥取モデル」として注目されている。

2006年にはバリアフリー新法(高齢者、障害者等の移動等の円滑化の促進に関する法律)も施行されており、こうした動きを追い風にUD化を加速すれば、タクシー業界の新しい姿が見えてくる可能性もある。関係者によると、UD車は現在、日産車が中心だが、トヨタなど他メーカーも開発を急ぎ、今後のタクシー車両はUD仕様が基本といった事情もある。

しかし業界関係者によると、それでも国内のタクシーのUD化が完了するのは10年以上先になるという。売り上げが低迷する中、仮に公的補助があったとしても、UD車への切り替えには1台当たり200万円以上の投資が必要で、「50万㌔、10年」に満たない車をUD車に切り替えるのは、それほど簡単ではない、というのだ。

タクシー業界は高度成長期、近距離客の乗車拒否などが問題となった。以後、さまざまな改善策がとられたが、経営環境は厳しさを増している。UD化は、業界の体質を改善する一つの好機と思う。高齢化社会の中の新しい「国民の足」として、社会の中での立ち位置が変わる可能性さえある。

英国ロンドンでは既に「タクシーと言えばUDタクシーが当たり前」の状態になっており、UD化は世界の趨勢でもある。そのためにも、まずは「UD車は高齢者・障害者の優先車」といった誤解を解く必要がある。(了)

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