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投資の神様がYAHOOの女神を救う - 土方細秩子

ウォーレン・バフェット氏(85)といえば「オマハの賢人」の異名を持つ、世界的に有名な投資家だ。「どケチ」「変人」とも言われるが、おそらくは米国で最も尊敬されている実業家の一人。

 バフェット氏が率いる投資会社、バークシャー・ハサウェイは毎年4月末に年次株主総会を開く。この総会、「投資家のウッドストック」とも呼ばれ、毎年数万人が一目バフェット氏を見、声を聞こうと集まる。バークシャー・ハサウェイの地元であるオマハ市にとっても観光の一大事業のひとつで、この時期はホテルは満員、レストランなどの周辺ビジネスも隆盛を迎える。

ウォーレン・バフェットとの昼食235万ドル

 バフェット氏がいかに神格化されているかは、毎年オークションが開かれる「ウォーレン・バフェットとの昼食」に現れている。落札者は最大で7人を引き連れてバフェット氏とニューヨークのスミス&ウォレンスキー・ステーキハウスで食事、歓談を楽しめる。このランチ、昨年は235万ドルで中国のダリアン・ゼウス・エンターテイメントのCEOが落札した。

そんなバフェット氏の肉声を聞き、経営方針などを質問するチャンスとあって、年次総会には多くの人々が集まるのだが、今年はその総会にちょっとした異変が起きる。なんと、総会の模様をバフェット氏自身がウェブキャストすることを要請した、という。

 要請を受けたのはYAHOOだ。同社のファイナンス部門を統括するアンディ・サーワー氏によると「このところ中国からの年次総会参加要請が非常に多く、いっそウェブキャストで大々的に見せようと考えた」とバフェット氏から直々に連絡を受けた、という。

 もちろんYAHOOにとって異存はない。4月30日に総計5時間にわたるライブキャストを引き受けた。サーワー氏は「ライブキャストの期間をはさみ、かなりの宣伝広告収入が見込める」と恵比須顔。バフェット氏の「生出演」ともなれば相当数の視聴が予想されるためだ。しかもYAHOOは総会後30日間にわたり、ビデオをオンデマンド方式でリプレイする権利も受け取った。また映像をビデオ化して販売する予定もあるという。

なぜYAHOOを選んだのか?

 一方で、バフェット氏がなぜYAHOOをライブキャストの場に選んだのか、については様々な憶測が流れている。YAHOOはアマゾン、ユーチューブなどのオリジナルビデオ配信に完全に遅れをとり、昨年には同社のビデオサービス部門YAHOOスクリーンを廃止。現在は15以上のビデオマガジンを廃止、経営立て直しのためリストラの真っ最中だ。

 同社CEOマリッサ・メイヤー氏はYAHOOの経営再建の切り札として、ライバル・グーグルから引き抜かれた。しかし経営は悪化の一途をたどり、現在メイヤー氏はYAHOOの身売り、あるいは事業の一部の売却を考えている、と言われる。

昨年12月には同社への投資家の一人であるエリック・ジャクソン氏が「メイヤー氏はクリスマスパーティに700万ドルを浪費、28億ドルでのTumblr社買収などの無駄遣いを重ね経営を悪化させた」と退陣を要求した。昨年には多くの重役級社員がYAHOOを去り、今やメイヤー氏は「沈みかけた船の船長」とまで酷評されているのだ。

 そこへ、バフェット氏の降臨だ。これはメイヤー氏に助け船を出したのか、あるいは相応の見返りが約束されたのか、はたまたバフェット氏が最も情報を発信し、投資を受けたい相手が中国であるためグーグルを使うことを控えたのか。

 ともかくも4月30日のウェブキャストは「オマハの観光に影響する」とまで言われる一大事だ。スクリーンを通してよりも実物を見たい、とそれでもオマハに人々は集結するのか、例年よりも総会出席者は減るのか。そしてYAHOOはどれだけの視聴者を集め、広告収入を得るのか。

 ウェブキャストのニュースが流れた日、YAHOOの株価は9%近く上昇した。投資の神様はこのままYAHOOに微笑みかけ続けるのだろうか。

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