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USJの売却、ハリー・ポッターの魔法で成立も

【東京】テーマパーク、ユニバーサル・スタジオ・ジャパン(USJ)の売却を確定させる上で、ハリー・ポッターの最新の魔法が一役買うかもしれない。

 大阪にあるUSJは日本で最も人気のあるテーマパーク、東京ディズニーリゾート(TDR)との競争で長く苦戦を強いられてきた。ミッキーマウスが付いた服を着たティーンエイジャーが大挙してTDRに押しかけているのに対して、USJには目玉となる呼び物がなかった。

 ところが、2014年7月にUSJでフライト・オブ・ザ・ヒッポグリフといった乗り物、大規模なホグワーツ・キャッスル、大量のバタービールなどを呼び物にしたウィザーディング・ワールド・オブ・ハリー・ポッターがオープンすると、状況は一変した。

 直近の年度には1200万人以上がUSJを訪れ、3140万人が訪れたTDRとの差がわずかながら縮まった。その前年の来場者数はUSJが1050万人、TDRが3130万人だった。

 世界金融危機後、2000年代終わりに業績不振に陥っていたUSJの回復が米ケーブルテレビ大手コムキャストの関心を引いたのかもしれない。事情に詳しい人々によると、同社はUSJの主要株主たちから株式の過半数を買い取る方向で交渉に入っているという。関係者の1人は早ければ今週中にも双方が合意に達し得ると述べた。

 USJの運営会社ユー・エス・ジェイの株式の約60%はゴールドマン・サックス・グループが保有し、残りはアジアの未公開株(PE)投資会社であるMBKパートナーズやPAG、米ヘッジファンドのオウル・クリーク・アセット・マネジメントなどが握っている。コムキャストは現在、ユー・エス・ジェイの株式を保有していないが、その株主たちから知的財産のライセンス料や他のサービスの料金を受け取っている。

 ゴールドマン、MBK、オウル・クリークは09年にユー・エス・ジェイを1112億円(9億2300万ドル)で買収した。内情に詳しい人々によると、現在のユー・エス・ジェイの価値は総額で約70億ドル(約8400億円)に上り得るという。

 ゴールドマンがユー・エス・ジェイに投資し始めたのは、USJが赤字だった10年前のことである。ゴールドマンは早ければ今月にも東京証券取引所でそのテーマパーク運営会社の新規株式公開(IPO)を実施しようとしていた。ところが、市場のボラティリティが高まっていることもあり、計画は来年に先送りされてしまった。

 他の株主からの支持もあり、今年の利益の一部を確定させたいゴールドマンは株式の一部売却を含む他の選択肢を検討し始めた。買収が成立すれば、USJはカリフォルニア州にあるユニバーサル・スタジオ・ハリウッドやフロリダ州にあるユニバーサル・オーランド・リゾートと同様、コムキャストが保有するメディア・娯楽大手NBCユニバーサルの傘下に入ることになる。

 USJは開業からの14年間に買収や業績の浮き沈みを経験した。USJは大阪市と複数の未公開企業によるジョイントベンチャーとして2001年に開業した。「バック・トゥ・ザ・フューチャー」や「ジョーズ」といったハリウッド映画に基づくアトラクションが話題を呼んだ。

 ユー・エス・ジェイは新興企業向けの東証マザーズに2007年に上場したが、来場者数の減少に苦しんでいた2年後には上場廃止となり、ゴールドマンとパートナー企業に買収された。

 USJの業績は、新しい株主が新たな乗り物やアトラクションに投資した後の2011年から上向き始めた。これには日本で大人気のテレビアニメ「妖怪ウォッチ」やゲームなどに関連したアトラクションも含まれる。こうした戦略はUSJにファミリー層を呼び込むのに役立った。

 ユー・エス・ジェイはJ・K・ローリングの小説に基づくウィザーディング・ワールド・オブ・ハリー・ポッターに約450億円を投資した。同社の直近の年度の純利益は3倍以上の220億円となった。

 ユー・エス・ジェイの広報担当者は「利益が伸びたのはハリー・ポッターのアトラクションによるところが大きいが、それだけではない」と述べた。同社は特にファミリー層や若い女性層にターゲットを絞ったマーケティング活動を強化したという。

 NBCユニバーサルは最近、ゲームのキャラクターに基づくテーマパークアトラクションの開発で任天堂と提携を結んだが、これにUSJが含まれるかどうかは定かではない。任天堂はコメントを差し控えた。

By Atsuko Fukase

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