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ホソノ・プロセス

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ただ、米国の専門家たちが主張を曲げないケースもあった。最も記憶に残っているのが、四号機の使用済み燃料プールに水があるかないかをめぐって、日米で見解が対立したときのことである。

米国の見解は、四号機のプールは壊れ、燃料棒が露出し、大量の放射能が放出されているというものであった。それを前提に、日本に住むアメリカ人の避難範囲を当初五〇マイル(八〇キロ)に設定していた。

それに対し日本側は、さまざまな物証から、プールは水で満たされていると主張した。その最たるものは、三月一六日にヘリが放水するために第一原発上空を飛んだ際に撮った写真だった。プールの水面が光っているのが確認できた。東電本店でその写真をそこにいる全員で確認したとき、本部全体がどよめいたのをよく覚えている。東電の技術者が図を用いながら行った説明は、導入時から原発を扱ってきたベテランの面目躍如であった。原発安全神話に浸り、政府も東電も彼らの能力を生かし切れていなかったのかもしれない。私自身も彼の説明を聞いて自信を持った。仮に四号機のプールの水が空になっていたら、現場で作業を続けることは困難だった。状況証拠もそろっている。

しかし、米国は日本側の主張を受け入れなかった。

日米の主張は真っ向から対立した。そこで行ったのは、四号機の水を採って、その成分を調べる作業であった。四月一二日のことだった。コンクリートポンプ車、通称「キリン」を利用して採取した。

調べた結果、放射性物質は確認されなかった。もし水がなく使用済み燃料がむき出しになっていたら、アメリカが言うように高濃度の放射性物質が検出されるはずである。しかしそうした証拠は確認されなかった。線量は非常に低かった。日米合同会議でそのデータを提示したが、米側は、もともと取水容器に入ってしまっていた水が採取された可能性があると主張して、見解を変えなかった。日本側の技術者はデータの信頼性に自信を持っており、やや、感情的な対立に発展しそうな雰囲気も漂った。ここは日本側の力を米国に示すチャンスだと考えた私は、会議の席で提案した。

「米側がそう言うなら、もう一回調べることにしよう。米側に再度データを示そう」

数日後に採取された二度目のデータも同様だった。さすがの米国側もそのデータをみて、日本側の見解を受け入れた。

重要なのは、単に四号機のプールにはやはり水があったということを示したこと以上に、このやりとりを境に、アメリカ側に変化がみられたことだ。それまでは、日本側を尊重する意思は米国側も持っていたが、内心本当に日本はやれるのか、お手並み拝見という姿勢があった。しかし四号機のプール論争に決着がついて以降は、日本側の言動を尊重する姿勢がより鮮明になった。

原発事故という巨大な問題に対して、一緒に向き合った米国の友人は、私にとって「戦友」である。その後も米国に何度も行き、そのたびに米国の関係者とさまざまな協議をした。

日米合同調整会合は、冷温停止状態を達成したときまで続けた。当初は毎日二回、その後、毎日一回、途中からは週に二回、最後は週一回の割合になったが、継続して会議を行った。冷温停止状態を宣言した日から数日して、日米の関係者が一堂に会してささやかな慰労会を開いた。日米双方が健闘を心から称え合い、記念の品を交換した。私たちは、戦後の日米の同盟関係の中でも、最も大きな困難を共に乗り越えることができた。私は、あの日を忘れない。

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