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日本への輸出準備を始めたカリフォルニアのコメ業界 - 田牧一郎

今年1月下旬日本の新聞に、「米国産のコメ輸入特別枠 TPP交渉で検討 最大で年5万トン」(1月31日付朝日新聞朝刊)との記事がありました。

 年明けからカリフォルニアのコメ業界の動きとしていくつかの情報が入ってきています。一つは日本のコメ価格の現状と、近い将来の価格予測の問い合わせです。具体的には「カリフォルニア産コシヒカリと、日本国内産米との、日本市場での競争力」についてです。

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カリフォルニアの水田とモミの乾燥施設(ICHIRO TAMAKI)

 今年もカリフォルニアは2月末になって、水不足の不安が大きくなってきました。水不足になれば、コメの作付面積も減少するため、少ない面積で利益を出すために高く販売できるコシヒカリを選択する生産者もいます。反収はカリフォルニア中粒種より低いものの、現在の販売単価は非常に高いため、低反収と白米製品への歩留まりが低いという2つのリスクを抱えながらも、大きな利益を期待した動きです。しかし、「コシヒカリ」という名前でも、他のコメと比較して価格差が大きすぎては、市場からそっぽを向かれます。

 そしてもう一つ、精米工場増設工事の噂があります。良質米の精米と出荷を行っている精米工場が、設備を倍増するというものです。これもタイミングよく聞こえてきた話です。主食用として日本で販売できるコメは、良質米であり短粒種がベストとすぐに思いつきます。数万トン(5万トン)の日本向け需要が発生すれば、それに対応できる精米設備が必要となります。

 今のカリフォルニアの精米工場では、日本の消費者が納得する品質の製品を作れない可能性もあるため、生産規模を大きくしながら、日本の主食用米市場に定着するコメの精米を行うプラントの増設が必要です。

 タイミングよく情報が出てきたのは、TPP交渉でコメについての合意が近いということが予測できます。輸入量を増やさず関税も下げずに、現状維持で切り抜けようという姿勢での交渉では先に進めず、数量と用途を限って輸入を提案したことは、アメリカにとっては大きな前進です。今後は、輸入量と輸入開始時期が残った交渉となりますが、これも常識的なところにすぐに落ち着き、合意が発表されることになるでしょう。

 カリフォルニアのコメ業界の対応は、日本向け主食用米の生産準備に入ったわけです。品質の良いカリフォルニアのコシヒカリが、「なぜ日本の食卓に提供されないのか」と、長年不満を持っていた生産者や精米業界人は、具体的にどのようなコメをいくらで売ることが可能か、計算を始めています。

 ただし、昨年は水不足による作付面積の減少と、それに伴う価格上昇から、価格が上がりすぎて、カリフォルニアのコシヒカリの在庫が思うようにはけていません。今年も同じような状況になると予測されるため、日本向けの主食用米の価格設定は非常に難しいものになることが予想されます。

 先日、日本国内のスーパーで見たコシヒカリの価格がキロ約300円でした。これは小売価格なので流通費などが加わっています。そうすると、カリフォルニア産コシヒカリは、港渡し価格が現在、白米でキロ200円ですので、キロ150円で出せるかどうかがポイントになるでしょう。

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