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「無理です」という言葉は飛躍を止める――筋電義手「handiii」の挑戦

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なるべく人間の手に似せようと作られてきた従来の義手は、1本150万円ほどと高額であることが珍しくありません。そんな"ないものをあるように見せる"これまでのアプローチではなく、手がないというマイナスをプラスに変えようと試みるのが、exiiiが開発する筋電義手「handiii」です。

2014年8月に開催された「ジェームス ダイソン アワード 2013」では、エントリーされた世界650作品の中で見事2位を受賞。その後も、「Maker Faire Tokyo」や「Gugen 2013」などに出展し、その受賞歴を増やしています。2015年中に、開発に協力してくれる義手の2名の協力者が、handiiiをつけて生活する姿を世の中に見せたい。その実現のために、handiiiは現在クラウドファンディングサービスの「kibidango」で資金調達中です。

企業勤めをしていた専門分野が異なる3人が共にスタートアップを立ち上げ、その領域を超えてお互いを補い合うことでチーム力を強化しています。exiiiの近藤玄大さん(CEO)、山浦博志さん(CTO)、小西哲哉さん(CCO)にお話を伺いました。

画像を見る exiiiの3人。左から小西哲哉さん、近藤玄大さん、山浦博志さん。

健常者ができなかったことを可能にする筋電義手

「handiii」というプロダクトの概要を聞かせてください。


近藤:handiiiは、手を失われた方が、筋肉の信号を使って想い通りに手を動かすことができる筋電義手です。この技術自体は新しいものではなくて、戦前に研究されていたような文献が残っているほど、実は歴史がある分野です。ただ、なかなか技術改良が進まず、未だに150万円もする義手が多いのが現状です。handiiiは、3Dプリンターを使うことで価格帯を安くし、さらに見た目もかっこいい義手を目指しています。

プロトタイプの部分を3Dプリンティングで置き換えるだけでも、消費者に届く際の価格帯にそんなに大きなインパクトがあるんですね。

近藤:これまでは製造設備の用意や、製造周りの人件費などがかさんで結果的に製品が高くなってしまっていました。3Dプリンターなら、製品を量産する際に必要な初期投資もいらないですし、義手をつける方の腕の形に合わせて1つ1つ作っても単価が変わりません。デザインに関しても、本当の手と間違えてしまうほどリアルに再現するのではなく、3Dプリンターを活用して機械だけで出せるようなデザインを追求することでコストを抑えることができると考えています。

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従来の義手のデザインは、目につかなくするように「本物に近い」ことが重視されてきたということですが、handiiiの場合は何を大事にしてデザインしていますか?

小西:もちろん、すごくリアルな義手を必要とする人もいらっしゃいます。だけど、手がないことを自分のアイデンティティの一つとして受け入れている方もいて、それなら、そんな方がファッションの一部として義手を使えるようにしたいと考えました。腕時計やスニーカー、眼鏡なんかと同じような形で使ってもらう。だから、デザイン面でも人の手の形に寄せるのではなく、後付けにするからこそできるような義手を目指しています。

なるほど。ないものをあるように見せるための義手ではなく、本物の手ではできないようなことも可能な義手なんですね。具体的にはどんなアイディアがありますか。

小西:今後の展望ですが、例えば、指先にマイクとイヤホンを入れて、義手を使って電話ができるとか。指先にライトをつけてほしいという声もあります。そうすると、今まで健常者が絶対にできなかったことが、handiiiではできるようになるんですよ。マイナスをゼロに近づけるためのものだった義手を、プラスの方にまで持って行ける。ちょっとベクトルが違うかもしれないけれど、なんか飛び越えた存在になれるというか。

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「無理です」といったら飛躍が終わる

物づくりは長い道のりだと思いますが、長期的なゴールと短期的なゴールはどうバランスを取って開発を進めていますか?

近藤:常に3ヶ月くらい先に何をするかを考えています。今はハードウェア業界やスタートアップ向けのイベントが頻繁に開催されているので、短期のゴール設定がしやすい。色々悩んでいるうちに次のイベントが近づいて来て、もうやるしかない、みたいな状況はあります。考えながら動くし、動きながら考えるっていうことを繰り返している感じです。荒削りですけれど、だんだんと僕たちのチームの形が見つかって来ているかな。

研究もデザインも、目の前のことにフォーカスし過ぎてしまうことってあると思うんですが、そこを近藤さんが長期的なビジョンを見据えて導くような感じはありますか?

山浦:それはありますね。僕らはけっこう直近に目を奪われがちなので、近藤が長い目で見る部分をやってくれることでいいバランスが取れているかもしれないですね。

近藤:チームの目標を最終的に決断することはCEOとしての自分の役目だと思っています。だから、Maker Faireへの出展もけっこう強引に決めて、山浦にはだいぶ苦労をかけましたけど無事に出展することができました。別に細かい詰めを僕がやっているわけではなくて、それぞれの専門分野や責任範囲で、各々が積極的に動いている感じですね。

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それぞれの専門分野が明確な中で、普段はどのようにしてチームとして動いていますか?

山浦:やればやるほど、やらなきゃいけないことが増えるので、やっぱり3人では足りなくて。CEOが営業にいってしまうと、ソフトウェア部分を補うために自分の専門外ですけど私が取り組んでみる。そうすると、今度は私が本来やっているメカの部分を、小西が中の構造まで含めてデザインすることでカバーしてくれる。自分の専門以外のところも少しずつ増やしながら、丸が少しずつ大きくなっていく感じです。最近になって、そういう補い方ができるようになってきました。

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大企業で働くところからスタートアップを自分たちで立ち上げてみて、物づくりに関して新たに気がついた点や学んだことはありますか?

山浦:スタートアップを始めて変わったなと思うのが、無理を無理と思うかの線引きです。会社で働いていて、無理なことを「できます」と言ってしまうと全部自分に振ってきます。頑張ったところで、評価が上がるわけでも、給与が増えるわけでもない。でも、スタートアップで「無理」と言うことは飛躍が止まることを意味します。時間もお金も底をついて、会社の存続自体が危うくなってしまう。そうか、無理の線引きを外さなきゃいけないんだって気がつきました。

小西:うんうん。

山浦:最近のhandiiiの開発で考えても、昔なら「やる」と言わなかったことも、やってみようと言ってますし。できることをベースに考えるのではなくて、できないことをできるに変えて行くことを考える。

なるほど。それって、自分たちが立ち上げた会社だし、自分たちの手でこの製品を世の中に届けるんだっていう「自分ごと感」なんでしょうか。

山浦:本当にそれですね。「自分ごと感」ですね。会社にいて物を作っていて、それが自分の担当製品であっても、人生を賭けようとまでは思えないと思うんです。そこにはどうしても意識の差が出てしまう。一歩、無理ができるのも自分ごとだからで。

小西:デザイナーって、どちらかというと設計に無理を言う側の人間なんです。でも、大企業だと部屋が違うから、無理を言ってからの意思決定や調整にすごく時間がかかってしまって。でも、僕らは狭い部屋で3人で一緒にやっているので、どこまでが本当に無理で、どこまでなら可能かをギリギリまで確かめながら進められる。

近藤:自分ごとっていうことを言い換えると、大企業の頃は自分には責任がなくて。何が起こっても文句を言えるし、給料は必ず入って来る。今は、給与もまだもらえていなくて貯金を切り崩してやっていて。締め切りも決まっていて、どんどんライフポイントが減って行く状況の中で、よくも悪くも一挙手一投足がファウンダー3人の責任です。だから、意識というよりも、環境や構造からして自分ごとですよね。

小西:自分がやらなかったら終了だもんね。

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