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「食用米」復活へ模索続ける「飯舘」「南相馬」の篤農家たち - 寺島英弥

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奥村健郞さんが運転するコンバインが、刈り取りを急ぐ。10月6日、南相馬市原町区下太田(筆者撮影、以下同)

 今年3月31日、東京電力福島第1原子力発電所事故から6年を経て避難指示が解除された、福島県飯舘村。だが現在、環境省の除染が行われた計1260ヘクタールの水田は、土色の荒野が広がったままで、実りの秋という言葉も情景もなくなったかのようだ。「飯舘のコメは風評で売れない」と大半の農家が諦める中、稲作を再開するのはわずか8人で、開拓者の孤独を背負う。

 隣の南相馬市でも、風評への懸念から、農家たちは牛、豚の飼料米作りで収入を保つ。「消費者に食べてもらうコメを再び作らねば復興と言えない」と悔しさを語りつつ、新たな生き方を模索している。

長雨と低温の夏

 東北には今年、夏は来なかった。仙台管区気象台は7月22日から連続36日間という史上最長の長雨を観測。戦前の「東北大凶作」があった1934(昭和9)年の記録(35日間)を超えた。9月に入っても、日照不足と低温は続いた。

「哀れ、貧故の自殺」「涙と共に出かせぐ女性群」「お辨當なき児童 岩手縣下に八千名」「東北の地に雪訪れて 飢寒に泣く窮民」――これらは1934年の秋から冬、『河北新報』が報じた東北大凶作記事の見出しだ。その3年前、宮沢賢治が「サムサノナツハオロオロアルキ」と『雨ニモマケズ』に記した時代の再来こそないが、9月28日に訪ねた飯舘村は雨空の下、肌寒く荒涼としていた。避難指示解除から半年を過ぎても各集落に人影はなく、除染作業で土をはぎ取られた沿道の農地に「出来秋」の色はない。


除染土の仮置き場が居座る飯舘村八和木集落

 飯舘村役場から車で10分ほどの、里山に囲まれた八和木地区の小盆地では、緑色のカバーをかぶった除染土の袋の山が、かなりの広さの水田に居座っている。それらは搬出の見通しも立っていない。緑色の山の周縁をなぞるように進むと、鮮やかな黄色が目に飛び込んできた。目指す高野靖夫さん(63)の水田だ。今年、計1.6ヘクタールのコメ作りをしていると聞いた。

 村に帰還する住民の中には、「口に入るものでなく、花を栽培し出荷する」という新たな営農を目指す人が比較的多く、政府の復興支援による無償貸与のハウスが建ち始めた。いまだ厳しい風評を避けるための現実的選択だが、筆者はあえてコメ作りに挑む人の思いを聞きたかった。

「ひとめぼれ」の黄色い稲穂は、数日来の雨を含んで重く垂れ下がり、水田いっぱいに乱れ模様を描いていた。

「まだ倒伏はしないが、万が一にも田んぼの泥に、除染で取り残した放射性物質が混じっていないとも限らない。普通に刈り取りできれば大丈夫だと確信しているけれど」

 青い作業着の高野さんは、地元の水田で「再開元年」となるコメ作りに神経を配っていた。7枚の水田にはぐるりと電気柵が張り廻らされている。「電流が通っているから気をつけて。イノシシよけだよ。避難中にイノシシが増えて、電気柵がないと全部荒らされる」。

「コメを作れる」と確信

 原発事故が起きた翌々月の2011年5月半ば、八和木地区の人々は全住民避難を前に「お別れ会」を開き、それぞれの避難先へと別れた。高野さんは妻の笑子さん(57)と共に、福島市のアパートを経て一戸建ての借り上げ住宅で暮らしてきた。もともと和牛50頭を飼い、繁殖と肥育を手掛けながら、栽培受託を含めて水田4.4ヘクタールで「ひとめぼれ」を作っていた高野さん。無人になった飯舘村で、農林水産省が2011年6月から水田の除染実験(汚染土のはぎ取り)とコメの実証栽培を始めると聞き、参加を希望した。

「先はどうなるか分からないけれど、やってみたいと役場に伝えたら、OKをもらった。動かないではいられなかった」。ほうれん草を作っていたハウスで田植え用の苗を育て、自宅の水田7アールを使って、つくば市にある同省の農業研究機関と協働した。

 実証試験は3年にわたった。高野さんはほかにも同村小宮地区や帰還困難区域の長泥地区、役場に近い伊丹沢地区でも、引き受け手のいない実証試験のコメ栽培に取り組んだ。

「やっぱり、やってみないと分からなかった。八和木の自宅の田んぼでは、最初の年こそ収穫後の玄米で17~22ベクレル(1キロ当たりの放射性物質)ほど出たが、3年目には白米がゼロ(検出限界値未満)になった。3年間やって、飯舘村で再びコメを作れると確信した」

開拓者の困難を背負い

 避難指示解除後の初めてのコメ作りは、しかし、開拓者のような困難を背負うことになった。

 除染作業では、放射性物質の混じった表土を厚さ5センチほどはぎ取った後、山砂を客土(他所から土を搬入)。村内の水田は見渡す限り無味乾燥な砂漠状態になった。農家たちから「これで農業を再開しろというのか」と苦情が上がり、農水省は急きょ「地力回復工事」という1年がかりの農地再生の工程を追加した。

 放射性物質の吸収抑制効果もある、カリを含めた基本肥料をすき込んだが、高野さんはプロの農家として、この作業を「やってもやらなくても影響がない」役所仕事と見る。高野さんは代わりに、牛のたい肥を村外で買い求めて、土づくりから始めた。

 さらなる問題は、除染作業の後遺症だ。農家は代々、滋味豊かで軟らかい耕土をはぐくんできたが、それを根こそぎはぎ取られた上、その下の耕盤層を重機の作業で踏み固められた。

「一番の問題は『水平』が失われたこと。水田の土は真っ平でないと、均等に稲を育てられない。去年秋、村からレーザーレベラー(均平作業車)も借りてならし、水を入れ、念入りに代かきをしたが、それでも平でなく、管理が難しかった」と、高野さんは言う。

 八和木地区(26戸)は放射線量が比較的低く、除染と地力回復の工事は順調に終わった。帰還の意向を持つ住民が多く、集落ぐるみの共同作業も「おととしから復活した。避難先から集まり、春と夏、水田に引く水路の泥上げ、草刈りをやってきた。側溝はイノシシが餌を掘って崩し、埋まった所が多い。今年コメ作りを再開したのは自分だけだから、水源の堰(せき)のそばの水田を借り、下に流して水浸しにしないように気を遣った」(高野さん)。

 ただ、水田の水管理と稲刈り前の乾燥に必要な暗渠(地下の排水調整管)も除染作業の重機に壊され、改修の時期は未定だ。高野さんを取材したこの日も、水田は雨でぬかるんでいた。

風評との厳しい闘い

 収穫するコメは全量、食料米として郡山市の流通業者に買い上げてもらう予定だ。試験栽培で協働し、飯舘村を支援してきた農水省関係者が縁をつないでくれた。支援がなければ、避難指示解除間もない飯舘村産のコメがすぐに市場に「売れる」のは難しかったかもしれない。


長雨と低温に耐えた水田に立つ、高野靖夫さんと妻の笑子さん

 東北の農家にとって苦々しい経験だったのは、3年前、主要銘柄米の米価(60キロ当たり概算金)が軒並み3割前後も下落した「2014年産米ショック」だ。当時20万トンを超えた市場のコメ余りを反映した価格だったのだが、特に福島県浜通りの「コシヒカリ」は4200円も暴落。作れば赤字の米価で、被災地ではコメによる農業復興がほとんど不可能になった。

「原発事故の風評が織り込まれた」と飯舘村の農家の多くが憤ったが、やがて諦めの中で営農再開意欲を失った。ところが東北の2017年産米は様変わりしたように値上がりした。農水省が補助を行う飼料米の栽培が増えてコメ余りが緩和されたうえ、外食産業の需要も高まったからだ。福島のコメはやっと暴落分を取りもどしたが、他県は一歩先んじて、高値のコメで競争している。

 地元以外の流通現場では、大半が「福島県産」ではなく「国産米」で出回る。放射性物質で同県独自の厳しい全袋検査が継続され、安全が証明されて味も良いのに、「風評」が市場で固定化され、安く、おいしく、便利なコメと扱われているからだ。

「風評とは何か、原発事故以来の経験を通じて、みんな学んできたはずだ。試験栽培をしていた時、コメを農水省の人たちに試食してもらおうと、東京に持参しておにぎりを作ったら、喜んで食べてくれた。だが、放射能の講習会が村の飯野出張所(福島市内の仮役場)であり、村民の参加者に『安全が実証された飯舘のコメ』として袋に入れて配ったところ、帰りに捨てていった人たちがいた。復興しなきゃならない地元の人が理解してくれない。親戚に話を聞くと、『村に戻れたとしても、あそこで作られたコメなんて、食べる気がしない』と言われた。それが本音なのかと思いつつ、それでも自分のコメを作ってきた」

 こんな高野さんの言葉には、「除染後」という未知の農環境と、村民にも根強い「風評」への諦めに挑む開拓者の決意があった。「飯舘村産」を掲げて出荷する日はまだまだ遠いとしても。

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