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カニの心と体を完全に乗っ取るフクロムシ<したたかな寄生 脳と体を乗っ取る恐ろしくも美しい生き様 > - 成田 聡子

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寄生=パラサイトとは生物が他生物から栄養やサービスを一方的に収奪する関係を指します。人間界よりずっと過酷な生物界の仁義なき生存競争。その決死の戦略から私たち人間が学べることもありそうです。詳しくは『したたかな寄生 脳と体を乗っ取り巧みに操る生物たち』をどうぞ。おぞましいゴキブリカマキリを自殺に追い込むハリガネムシの次はフクロムシの話。

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 カニやヤドカリの腹部に、袋状のものがついているのを、見たことはないでしょうか。フクロムシはカニの腹部についている袋状の小さな生き物で、一見カニが持っている卵のように見えます。このフクロムシに寄生された宿主は神経を操られ、寄生者であるフクロムシの子どもを自分のおなかで育て、守り、再び拡散するようにマインドコントロールされてしまうのです。

フクロムシってどんな生き物?

 フクロムシは昆虫やカニと同じ節足動物門の生物ですが、節足動物に特徴的な体節と脚が退化しており、とても節足動物とは思えない外見を持っています。

 フクロムシ類は、海に棲み、カニ、エビ、シャコ、ヤドカリなどの節足動物に寄生します。 私たちが目にするのは磯によくいるイソガニ、イワガニ、ヒライソガニに寄生するウンモンフクロムシです。ウンモンフクロムシは、カニの腹部にあるカニの卵のように見えます。このカニの卵のように見える部分は「エキステルナ」と呼ばれるフクロムシの生殖器で、卵巣と卵がたっぷり詰まっています。では、本体部分はどこにあるでしょう。フクロムシの本体部分は「インテルナ」と呼ばれ、まるで植物の根のように、カニの体内に張り巡らされています。そして、この根のような部分で、カニから栄養を奪って生きています。こうして、フクロムシは宿主体内から栄養を奪い、自分の卵を抱かせ、その生涯をカニに頼りきって生きています。

カニのハサミの届く腹に寄生

 カニにつく寄生虫としては「カニビル」が有名ですが、カニビルはカニのハサミの届かない安全な背中部分に寄生します。しかし、このフクロムシは、なぜか腹に寄生します。腹部はカニのハサミが届くため、腹についてもすぐにカニのハサミで取り除かれてしまいそうですが、フクロムシは宿主であるカニの神経系を操り、カニにまるで自分の卵を抱いているかのように錯覚させています。実際、フクロムシに寄生されたイソガニの神経系を調べると、胸部神経節がひどくフクロムシのインテルナに侵されています。そこでは、本 来あったはずのカニ自身の神経分泌細胞が一部消えていたり、完全に細胞が消失していたりするものもいます。

宿主のオスをメス化させ産卵マシーンに

 メスのカニは、自らの卵を守る習性があるため、寄生されても自分の卵と勘違いをしてフクロムシの卵を守る行動をするのも納得できますが、フクロムシはメスのカニに限らずオスのカニにも構わず寄生します。オスのカニは卵を産まないので、卵を守る習性も本来はないのですが、フクロムシに寄生されたオスのカニは、不思議なことに徐々にメス化していくのです。フクロムシに寄生されたオスは、脱皮を繰り返すごとにメスのようにハサミが小さくなり、腹部が大きく広がっていきます。見た目も振る舞いもメスのようになっていきます。そして、オスのカニもメスと同様、自分の卵のように大事に育てようとします。そして、メスのカニが自分の子どもを孵化させ海中に拡散させるように、このオスのカニもフクロムシの卵塊の世話をし、フクロムシの卵が孵化するとそれらの個体を海中にまき散らすような行動をします。

 このように、フクロムシに寄生されたカニは体内の栄養分を取られ、ホルモンバランスを崩され、神経系を乗っ取られ、ついにはカニ自身の生殖機能を失ってしまいます。つまり、フクロムシに寄生されたカニは自らの子孫を残すことはできず、ただフクロムシに栄養を与え、卵を守り、孵化したフクロムシの子どもたちを拡散させるためだけに生きていく、まるで奴隷のような一生を送ることになります。

 こんなにも栄養を奪われ、奴隷のような生活を強いられるカニの寿命は短くなりそうな気がします。ところが、繁殖能力を奪われているため、繁殖に使うエネルギーが抑えられるので逆に長生きし、さらに長期間にわたってフクロムシの子どもを育てていくことになるのです。

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