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ジェフ・ベゾスも注目の「インドア農業」 LEDで生産量100倍を実現

Amy Feldman , FORBES STAFF

次世代のオーガニック農法と言われる「インドア・ファーミング(室内農業)」のバワリーファーミング(Bowery Farming)が6月14日、2000万ドル(約22億円)の資金調達を行った。出資したのはゼネラル・カタリストやGGV Capital、GV(旧グーグルベンチャーズ)などだ。

バワリーの調達総額はこれで2750万ドル(約30億円)となった。企業価値は非公開とさた。「我々は食料の未来を考えているテック企業だ」と共同創業者でCEOのIrving Fainは語る。

バワリーは独自のソフトウェアとLED、ロボット工学を駆使し、従来と比べて95%も少ない水で無農薬の葉物野菜を育てている。室内農場は都市近郊に作ることが出来るため物流コストを下げ、都市部に供給するためにかかる環境への負担を軽減できる。同社の農場は従来型の農場と比べて100倍の生産能力を誇っている。

世界人口の急増や農地の減少、都市部への人口流入が進む中、ビルを農場にし効率的な食料生産が可能な「垂直農場(Vertical Farming)」を作ることは長年の夢だった。コロンビア大学で生物学の名誉教授を務めるディクソン・デポミエは、長年このアイデアを広める努力をしてきたが、大規模に実現可能になったのは、データ解析とLED技術が進んだおかげだ。

バワリーのCEOのFainは37歳。シティグループを経てメディア会社iHeartMediaでマーケティングを担当したあと、ロイヤリティ・マーケティング・ソフトウェアを提供するCrowdTwistを共同創業。そして2014年10月にタッグを組んだのが、オンライン融資会社LeapPayを共同創業したDavid Goldenと、自動車産業で機械工学士として働いていたBrian Faltherだ。

ジェフ・ベゾスも注目の「インドア農業」

3人でテクノロジーを駆使して農業を進化させられないか考えたという。「持続可能で効率的な形で都市部の人口に新鮮な食料を提供したいという思いに憑りつかれた」とFainは語る。

バワリーに最初に出資したのはファースト・ラウンド・キャピタル、Box Group、Lerer Hippeau Ventures、予約制食材宅配サービスBlue ApronのCEOのMatt Salzbergらだった。

バワリーはこれまで100種類の作物の生産を試み、現在はレタスの一種やケールのベビーリーフなど6種類の葉物野菜を小売り大手ホールフーズやレストランなどを経営するForagers marketsに卸している。価格はオーガニック野菜と同等で、5オンス(約142グラム)の容器あたり3ドル99セント(約444円)だ。

競合企業にはAeroFarmsやPlenty Unitedもある。AeroFarmsは1億ドル(約111億円)以上の資金調達に成功しており、Plenty Unitedの支援者にはジェフ・ベゾスやエリック・シュミットなどもいる。

データ解析やロボット工学の進歩によって、使い古された倉庫や工場が室内農場に生まれ変わる。そこで採用されているのがLEDライトはこれまで大麻の栽培に使われてきたが、LEDの価格が下がったことによって大規模な農場でも利用できるようになった。

「LEDの進化が大きな転機となった。コストが85%以上下がり、効率が2倍になったことにより、実験室でしかできなかったことが商業規模で出来るようになった。これがなければ実現できなかった」とFainは言う。

バワリーは新たに調達した資金で従業員をさらに雇い(現在はわずか12人)、農場を増やし、葉物以外の野菜の生産を開始する。長期的には中国への進出も考えている。「垂直農場はアメリカを飛び出て新興市場に進出する時が必ず来る」とTungは見ている。

編集=上田裕資

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