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自動運転を実現した3Dプリンター自動車 - 土方細秩子

 以前にここで紹介したことがある、「世界初の3Dプリンターによる車」を作ったメーカー、ローカル・モーターズ。当初はキワモノ扱いだったが、わずか1年ほどで自動運転システムまで作るメーカーに成長し、今回のロサンゼルス・オートショーでも一番人気に近い注目を浴びていた。


オリー

 ローカル・モーターズは3Dプリントだけではなく、様々な新しい車作りを提唱するメーカーでもある。何よりもその特徴は「マイクロ・ファクトリー」という考え方だ。3Dプリンターがあれば車が作れるため、巨大な工場は必要としない。「需要のある場所で、小規模な工場を作りユーザーに直接手渡しする」というのが同社のポリシーなのだ。しかもデザインの細部はユーザーの希望で変えることができる。自分でデザインした車を、自分で3Dプリントして持ち帰る、というユニークなビジネスを展開している。

 元々はアリゾナ州フェニックスで起こされた会社だが、現在はテネシー州ノックスビル、ドイツベルリンにもマイクロ・ファクトリーを構え、来年にはラスベガス、ワシントンDCにも進出予定だという。3Dプリントカーは「ストラティ」という2シーターのEVだが、4人乗りの車も現在では生産に着手している。

 そのローカル・モーターズが自動運転システムを取り入れて作り、今回発表した「オリー」は色々な意味で斬新な車だと言える。

 四角い形で、乗り合いバスのような車内。中にあるのはコンピュータパネルだけで、このパネルに行き先を設置すれば自動的に目的地に到達する。自動運転システムを提供するのはメリディアン社だ。

 オリーは時速25マイルという、米国の定義では「ネイバーフッド・カー」と呼ばれるもの。公道は走れるが、高速道路は走行できない。しかし、それゆえにプライベート敷地内での運用を目的とし、公道用のテストが必要ではないため来年にも実用化が可能となるかもしれない。

 とりあえずは大学キャンパス内の移動用乗り物として、ネバダ州立大学ラスベガス校での運用試験が始まる。この企画には同大学の工学部学生らも参画している、という。


ジェイ・ロジャース氏

 元々ローカル・モーターズはオープンソースプラットホームで、世界中からアイデアを募って成長してきた企業だ。CEO、ジェイ・ロジャーズ氏は「自動車産業は世界最大の工場システムを有する業界だが、自分が目指したのはその正反対、複雑なものをより単純に、全てのシステムを簡単なものに変える、ということ。その結果、企画から車の完成までの期間はオリーの場合わずか2カ月、元手は大手メーカーの500分の1、ただし車の完成に何らかの形で参加した人は世界中5万人に達する」という。知的所有権は最初から放棄しており、「自分の手法を使って誰かが車作りを行なったとしても全く気にしない」姿勢を貫いている。

 しかしオリーはそれなりの注目を集め、自動運転の中核となるコグニティブ・インテリジェンスにはIBMの技術まで投入されているのだ。

 今回、オートショーでの記者会見でロジャーズ氏はオリーに乗って登場、拍手喝采を浴びた。ゆっくりとした速度ながら、オリーは聴衆の間をうまく走り抜けて舞台袖までロジャーズ氏を運んだ。オリー内部には音声認識デバイスが設置されており、乗った人が目的地を伝えると自動的にそこに向かう。あるいはプリセットで大学構内の巡回を設定することもできる。

 オリーは販売ではなく、全てのシステムを含めたリース形式での普及を目指している、という。大学だけではなく例えば小さなコミュニティ内の巡回バス、企業内の移動、空港内のターミナル間の移動など、様々な利用方法が考えられる。

次に狙うのは「フライング・カー」

 そして、次にロジャーズ氏が目指すのは空飛ぶ車、フライング・カーだという。これはすでにオープンソースでデザインを公開、世界中のアイデアを募っている段階だが、近い将来プロトタイプを発表できる予定だ。

 マイクロファンディングによる車作り、マイクロ・ファクトリーという工場とデザイン工房、ショールームまでが一体となった車作の拠点の考え方、そしてかなりの速度で新しいものを取り入れ実現していく姿勢。ローカル・モーターズは遠からず大手メーカーも警戒する業界の風雲児となるかもしれない。

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